Aerosoles: aireado contra corona

El aire interior pobre en virus es clave para mantener bajo el riesgo de infección por el nuevo coronavirus. Pero, ¿cómo se puede garantizar un aire interior tan limpio?

Una gota expulsada por una persona que estornuda o tose recorre varios metros en el aire y cae al suelo en unos pocos segundos. Si el nuevo coronavirus solo se transmitiera por infección por gotitas, sería mucho menos común. Pero con el SARS-CoV-2, los llamados aerosoles (compuestos por la palabra griega antigua para "aire" y la palabra latina para "solución") también juegan un papel importante. Y eso es un problema.

Los aerosoles pueden flotar durante horas

Los aerosoles se exhalan cuando se habla con normalidad. Son significativamente más pequeñas que las gotas: mientras que estas últimas tienen hasta medio milímetro de diámetro, el diámetro de los aerosoles no supera las dos centésimas de milímetro. Esto significa que los aerosoles, también conocidos como núcleos de gotitas, permanecen en el aire mucho más tiempo. Pueden pasar varias horas antes de que se hundan en el suelo u otra superficie.

No es un problema al aire libre. "Los aerosoles con virus tienen suficiente espacio aquí y, gracias a las corrientes de aire, suficiente movimiento para dispersarse en poco tiempo. La concentración luego cae muy rápidamente a un nivel inofensivo", explica el profesor Andreas Wille del Instituto de Higiene y Medio Ambiente de Hamburgo. Debido a que los aerosoles se diluyen tan rápidamente por el aire al aire libre, el riesgo de infección es significativamente menor y el riesgo, por así decirlo, desaparece.

El riesgo de los espacios cerrados

Se ve diferente en habitaciones cerradas: si el aire de la habitación no se renueva o filtra constantemente, los aerosoles también permanecerán en el aire durante mucho tiempo. Por ejemplo, si una persona con Covid-19 va a un restaurante, teóricamente puede, dependiendo del tamaño de la habitación y la ventilación, infectar a todos los invitados allí, incluso a aquellos que están sentados en el otro extremo de la habitación o incluso sólo vienen cuando ya están de vuelta se ha ido.

El SARS-CoV-2 solo pudo propagarse tan rápidamente a través de la transmisión a través de aerosoles. Por tanto, un aire interior limpio con pocos aerosoles es una de las claves para frenar la propagación. Pero, ¿cómo se las arregla para mantener baja la concentración de estos núcleos de gotitas en el aire de la habitación o para reducirla?

Sistemas de aire acondicionado efectivos a través de filtros especiales.

Hoy en día, los sistemas de aire acondicionado también suelen tener un filtro."Desafortunadamente, los aerosoles son muy pequeños, por lo que muchos filtros estándar no sirven", dice Privatdozent Dr. Frank-Albert Pitten, especialista en higiene y medicina ambiental y director gerente del Instituto de Higiene Hospitalaria y Control de Infecciones. Solo los filtros de muy alta calidad, también conocidos como filtros HEPA, eliminan de manera confiable los aerosoles del aire. "Son requeridos por ley para el aire acondicionado en los quirófanos de los hospitales y en los aviones", dice Pitten. Esto puede ser un poco reconfortante para los viajeros aéreos, pero no significa que todo esté completamente despejado: debido a que las personas exhalan aerosoles constantemente con la respiración, las partículas siempre circulan en el aire de la habitación, aunque en concentraciones bajas.

Sin embargo, aparte de los aviones y los hospitales, se puede suponer que solo unos pocos sistemas están equipados con filtros de alta calidad, según Pitten. "No solo son caros de comprar. Debido a que el aire debe empujarse con mucha fuerza, los sistemas de aire acondicionado con estos filtros también consumen notablemente más energía", dice el higienista y médico ambientalista. Los sistemas con un filtro inadecuado tampoco son motivo de preocupación: es posible que no reduzcan el riesgo de infección, pero tampoco aumentan el riesgo.

Radiación UV-C para desinfección a corta distancia

La desinfección UV es otra forma de hacer que los aerosoles cargados de virus en el aire de la habitación sean inofensivos: la radiación UV-C de onda corta destruye el material genético de los virus en poco tiempo, a menudo en segundos. El método se ha utilizado durante varias décadas, principalmente en la purificación de agua potable y en la industria. Pero tiene dos capturas: en primer lugar, los objetos a desinfectar - o el aire - deben estar idealmente a unos centímetros de la fuente de luz ultravioleta para que pueda desarrollar su efecto desinfectante. Y en segundo lugar, la radiación también es dañina para los humanos, por lo que debe usarse a una distancia adecuada, por ejemplo, o en momentos en los que no haya personas en las cercanías.

Por supuesto, estas restricciones solo permiten el uso restringido en espacios cerrados "normales" como tiendas o restaurantes. En el Europa-Passage de Hamburgo, un gran centro comercial, los pasamanos de las escaleras mecánicas se irradian en un punto con un módulo de desinfección llamado UV-C. Y en China hay enormes compuertas de rayos ultravioleta a través de las cuales se descargan los autobuses para desinfectarlos por la noche. En algunos lugares, el concepto de desinfección ultravioleta abierta ciertamente tiene sentido, pero ciertamente no es la solución de gran tamaño ", dice Andreas Wille.

Los denominados sistemas de desinfección UV cerrados son algo más prometedores. Aquí se aspira el aire a un sistema cerrado, que puede pensarse como una especie de caja, y allí se desinfecta con radiación ultravioleta. Son básicamente similares a un sistema de aire acondicionado con filtro HEPA. Sin embargo, solo algunos de estos sistemas cerrados de desinfección UV todavía están en uso.

Desinfectantes nebulizados

La distribución de desinfectantes a través de nebulizadores es una tercera forma de matar virus. Por ejemplo, son posibles el peróxido de hidrógeno o el ozono. "Todas estas sustancias pueden ser peligrosas para las personas, que es una de las razones por las que difícilmente son una opción como método de desinfección ampliamente utilizado", dice Frank-Albert Pitten.