Coronavirus: así es como se prueba

En Alemania, cada vez más personas se someten a pruebas de detección de infecciones por el nuevo coronavirus SARS-CoV-2. Un microbiólogo explica cómo funciona la prueba y qué tan confiable es.

Muestreo: para la prueba, el médico toma un hisopo del revestimiento de la garganta

© iStock / T. Luz

Dr. Martin Eisenblätter es especialista en microbiología, virología y epidemiología de infecciones y trabaja para el laboratorio Becker & Kollegen en Múnich. Nos dio información sobre las siguientes preguntas.

¿Cuánto tiempo ha sido posible realizar pruebas para el nuevo coronavirus?

En enero de 2020, un grupo de investigación dirigido por el profesor Dr. Christian Drosten, director del Instituto de Virología de la Charité y jefe del laboratorio de consultoría de coronavirus en Berlín, presentó la primera prueba diagnóstica del mundo. Luego, la Organización Mundial de la Salud (OMS) publicó el protocolo de prueba en línea. Ya a fines de enero, solo dos semanas después, muchos laboratorios en Alemania, tanto en hospitales e instituciones de investigación como en laboratorios privados, pudieron realizar pruebas para el SARS-CoV-2.

¿Cómo funciona la prueba?

Si hay un caso sospechoso, se toma un frotis de la membrana mucosa de la garganta. "El procedimiento es similar al de los virus de la gripe", explica Martin Eisenblätter, especialista en microbiología, virología y epidemiología de infecciones. "El conocimiento sobre este nuevo virus todavía está cambiando rápidamente y con él la información sobre el mejor procedimiento de diagnóstico".

Al pasar el hisopo por la boca, el médico debe empujar la varilla para la prueba de PCR detrás de la úvula

© W & B / Astrid Zacharias

Al pasar el hisopo por la nariz para la prueba de PCR, el médico empuja el hisopo hacia la parte posterior de la garganta.

© W & B / Astrid Zacharias

¿Qué pasa con las muestras en el laboratorio?

Cuando las muestras llegan al laboratorio, se utiliza un dispositivo de laboratorio especial para aislar el material genético del patógeno. El proceso posterior se denomina "PCR en tiempo real". PCR es la abreviatura de "reacción en cadena de la polimerasa". Esto permite detectar virus, pero también bacterias u otros patógenos en las concentraciones más bajas.

"El proceso hace visibles los rastros del material genético del patógeno", dice el microbiólogo. Para hacer esto, las muestras preparadas se calientan varias veces a ciertas temperaturas y luego se enfrían nuevamente. Esto desencadena reacciones bioquímicas en cadena en la muestra. La repetición asegura que los rastros del patógeno se multipliquen millones de veces. "Como una señal muy silenciosa que se intensifica cada vez más, hasta que se puede reconocer", explica el microbiólogo.

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¿Cuánto tiempo dura la prueba? ¿Cuántas muestras puedes analizar al día?

Solo toma de cuatro a cinco horas desde la llegada al laboratorio hasta el resultado de la prueba. Dado que el análisis está automatizado, los laboratorios más grandes pueden examinar varios cientos de muestras a la vez, incluso varias veces al día. Esto también es similar a la gripe. "Esta capacidad ahora también está disponible para el diagnóstico de SARS-CoV-2", dice el experto.

¿Qué tan confiables son los resultados?

La detección de patógenos con PCR también es el estándar de oro para otras enfermedades infecciosas. Incluso se reconocen las cantidades más pequeñas del material genético del virus. "La prueba y sus resultados son muy fiables y están sujetos a los estrictos controles de calidad habituales para tales pruebas", dice el microbiólogo Eisenblätter. Para asegurarse de que la prueba no resulte incorrectamente negativa, las muestras deben retirarse y transportarse correctamente. A veces, la prueba debe repetirse, de acuerdo con el estado actual de los conocimientos, por ejemplo, antes de que se pueda describir a las personas como curadas.