Coronavirus: ¿habrá mutaciones más peligrosas?

Cómo las altas incidencias y el aumento de la inmunidad al SARS-CoV-2 pueden hacer que luchemos con más variantes del virus. Y por qué las vacunas siguen siendo útiles

Ya sea la variante británica, sudafricana o brasileña, los informes de nuevas variantes de Sars-CoV-2 han aumentado durante meses. El temor es que el coronavirus pueda mutar de tal manera que ni las vacunas ni una infección sobrevivida protejan contra una nueva infección y enfermedad. O el virus podría volverse aún más contagioso o mortal.

Es normal que los virus muten. Para reproducirse, los virus pasan de contrabando su información genética a una célula huésped. Durante la replicación del material genético del virus, que es necesario para que el virus se multiplique, se producen pequeños errores de copia y por tanto cambia el código genético del virus. Esto no siempre hace que el virus sea más peligroso. A menudo se crean virus que son menos contagiosos. Pero estos no prevalecen. Solo aquellas variantes que tienen una ventaja sobre las demás pueden difundirse bien. Por ejemplo, porque son más contagiosos. Ciertas circunstancias pueden fomentar la aparición de variantes peligrosas.

El intercambio de mutaciones en caso de infecciones dobles es raro.

El siguiente escenario es bastante improbable: en el caso de las infecciones, el coronavirus encuentra otra variante del SARS-CoV-2 en un huésped, intercambia genes con él y de repente adquiere muchas mutaciones nuevas. "Eso es bastante raro", dice el virólogo Friedemann Weber de la Universidad de Giessen. “En términos de tiempo, las dos infecciones tendrían que ocurrir casi simultáneamente. Porque si una variante ataca al anfitrión antes, surge una cierta inmunidad que puede ofrecer protección contra la segunda variante ".

Las incidencias más altas conducen a más variantes

Otro impulsor de mutaciones preocupa mucho más a los investigadores. El dicho "son las masas" también se aplica a las mutaciones. La mera acumulación de generaciones de virus que han surgido ha contribuido matemática y estadísticamente a una amplia gama de variantes en más de 140 millones de infecciones confirmadas en todo el mundo ". Una mayor incidencia significa que más virus está presente en el medio ambiente ", dice el médico Luka Cicin-Sain del Centro Helmholtz de Investigación de Infecciones en Braunschweig. Incluso con una tasa de mutación baja, pueden ocurrir más mutaciones simplemente debido a la masa de virus." Una incidencia alta lo hace más fácil para eso el virus evoluciona y luego se seleccionan mutaciones ventajosas ".

Las variantes más contagiosas son cada vez más frecuentes.

Las mutaciones beneficiosas incluyen aquellas que hacen que el virus sea más contagioso. La variante británica B.1.1.7 ahora domina en Alemania. el proceso de infección. La razón de esto es probablemente que tienen cambios en el material genético de una proteína de superficie, la llamada proteína de pico. Con esta proteína, el virus se acopla a la superficie de las células del cuerpo. Este cambio parece facilitar que el virus se adhiera a las células y las infecte.

"Estas mutaciones dan al virus la oportunidad de propagarse mejor", dice Cicin-Sain. Es difícil decir si en el futuro aparecerán otras variantes de virus más contagiosas en Alemania. En el pasado, el virus ya ha logrado volverse más infeccioso dos veces. "Ojalá no haya más formas de que el virus nos infecte mejor", dice Cicin-Sain.

Escape de mutaciones: el virus se escapa del sistema inmunológico.

Las mutaciones no solo pueden hacer que el virus sea más contagioso, sino que en casos muy raros también le permiten escapar del sistema inmunológico, incluso si el sistema inmunológico ya se ha familiarizado con una variante anterior del virus o una vacuna. Los investigadores luego hablan de mutaciones de escape. Se ven favorecidos por una mayor presión sobre el virus en el curso del aumento de la inmunidad en la población. Los virus que también pueden infectar a personas que ya han contraído otra variante del virus o que han sido vacunadas contra él pueden multiplicarse mejor que otros porque tienen más huéspedes disponibles. "Las vacunas, pero también la inmunización natural en el curso de una infección, aumentan la presión de selección del virus", dice Luka Cicin-Sain. Esto puede fomentar la propagación de variantes de escape. Están modificados genéticamente de tal manera que ya no son reconocidos por las sustancias de defensa (anticuerpos) del sistema inmunológico frente a las variantes anteriores. Para el virus, es irrelevante si los anticuerpos se formaron por una vacuna o por una infección. "En ambos casos, las mutaciones tienen ventajas que los anticuerpos no pueden reconocer", dice Cicin-Sain.

Investigadores del Instituto Leibniz para la Investigación de Primates en Göttingen informaron sobre opciones de escape específicas. En su estudio, los anticuerpos neutralizantes utilizados en el tratamiento de COVID-19 fueron ineficaces tanto en la variante sudafricana B.1.351 como en la variante brasileña P.1.

Según Friedemann Weber, las variantes brasileña y sudafricana podrían extenderse más ampliamente como resultado de las vacunaciones en Alemania. Porque ya no son reconocidos por los anticuerpos, así como la variante original y la variante británica y, por lo tanto, podrían prevalecer sobre ellos. "Eso puede suceder, pero no espero un aumento brusco", dijo Weber. Porque la respuesta inmune no se trata solo de anticuerpos, sino también de células T. Estos pertenecen a los glóbulos blancos y, por ejemplo, rastrean las células infectadas por el virus para destruirlas. También pueden reducir la carga viral y, sobre todo, parecen proteger contra un curso severo, dice el virólogo. "A pesar de las variantes del virus, no estás indefenso con una vacuna".

Actualizaciones del sistema inmunológico

Pero, ¿qué pasa con variantes peligrosas completamente nuevas en el futuro? "Ciertamente, aparecerán nuevas variantes siempre que el virus se propague por todo el mundo", dice Friedemann Weber. Las variantes son quizás un poco más contagiosas y la protección inmunológica probablemente deba actualizarse una y otra vez. Por tanto, podría ser necesaria una vacuna de refuerzo que tenga en cuenta nuevas variantes. "Según todo lo que sabemos hasta ahora, no es de esperar una pérdida completa de la inmunidad existente".

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