El estudio de salud más grande de Alemania

Investigación: ¿Por qué algunas personas se enferman y otras no? Las respuestas deben ser proporcionadas por Nako (Cohorte Nacional), un estudio de población a largo plazo que tomará de 20 a 30 años.

Tesorería: millones de muestras para el estudio se almacenan en 23 tanques de nitrógeno

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Son poco después de las nueve de la mañana cuando Jan H. está en la recta de meta. "Ahora estamos aumentando la carga de nuevo: cuatro, tres, dos, uno, ¡ahora!", Dice la señora que sigue los latidos de su corazón en un monitor mientras anda en bicicleta. "Debería haber traído pantalones cortos de ciclismo", bromea. Hay una razón por la que está pedaleando con jeans y una bata de hospital. El examen en la bicicleta ergométrica es un ejercicio matutino para la investigación.

Jan H. participa en el estudio de salud de Nako en el centro de estudios de Augsburg, un proyecto gigantesco. 200.000 alemanes han sido invitados durante los últimos cinco años. Es el estudio más grande de este tipo jamás realizado en Alemania. Los sujetos de entre 20 y 69 años fueron seleccionados al azar de los registros de población y se les pidió que acudieran a uno de los 18 centros.

Investigaciones como parte del Nako

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A LA GALERIA DE FOTOS

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Espere un minuto: se mide la vista de un participante del estudio

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Ensillado: las personas de prueba prueban su estado físico en la bicicleta ergómetro

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Aprovechado: se extraen aproximadamente 70 mililitros de sangre de cada participante

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Cepillado: se supone que los frotis de la nariz hacen avanzar la investigación del microbioma

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Radiografía: una característica especial del estudio de Nako son las imágenes de resonancia magnética

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Cápsulas preciosas: sangre, saliva u orina se congelan en tubos

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Los voluntarios, hombres y mujeres, jóvenes y ancianos, fueron sometidos a un examen médico detallado y un interrogatorio allí, todo con fines de investigación. El análisis de los datos debería proporcionar nuevas respuestas a una vieja pregunta: ¿Por qué algunas personas padecen cáncer, demencia o accidentes cerebrovasculares? ¿Qué ayuda a otros a mantenerse saludables?

Exámenes convenientes

La prueba de esfuerzo en bicicleta, por ejemplo, proporciona información sobre la forma física. Dos minutos más y se acabó. La frente de Jan brilla levemente, no está sin aliento. "Un joven en forma, puede ver eso aquí", dice el miembro del personal en el centro de estudios y señala el diagrama con la frecuencia cardíaca de Jan.

Augsburgo es uno de los centros de Naco más grandes. 20.000 personas han sido examinadas aquí desde el inicio del estudio en 2014. Todo se ve brillante y amigable, el logo de Nako verde manzana está estampado en las paredes. Las cortinas, los asientos y las camisas de los empleados están coordinados en color. En el salón se ofrece café, pasteles, fruta y panecillos.

El estudio es un proyecto cuyo éxito también depende de esos detalles. Porque el esfuerzo de los voluntarios es grande. Los exámenes básicos por sí solos duran unas cuatro horas para cada asignatura. "Por supuesto, intentamos que sea lo más cómodo posible para los participantes", dice el Dr. Sigrid Thierry, directora del centro de estudios de Augsburgo. Después de cuatro a cinco años, todos los sujetos se examinan nuevamente. Le gustaría volver.

Estudiar con corazón

Nako es la abreviatura de Cohorte Nacional. En los denominados estudios de cohortes, se examina a muchas personas durante un período de tiempo más largo para descubrir qué influencias contribuyen al desarrollo de enfermedades y filtrar qué tienen en común las personas que se mantienen sanas hasta la vejez.

Mucho de lo que los médicos saben sobre enfermedades comunes en la actualidad se lo deben a proyectos masivos. El llamado estudio de Framingham, que lleva el nombre de un pequeño pueblo cerca de Boston (EE. UU.), Se considera un hito. En la década de 1950, los médicos examinaron a 5.000 residentes de la ciudad y les preguntaron sobre sus condiciones de vida. Uno quería entender qué causa exactamente las enfermedades cardíacas, en ese momento la enfermedad de la civilización por excelencia.

Después de unos años y una serie de estudios adicionales, surgieron ciertas relaciones. Particularmente notable: los participantes que tenían presión arterial alta y colesterol alto, tenían sobrepeso y fumaban sufrieron un ataque cardíaco. Estos hallazgos del Framingham Heart Study han cambiado profundamente la medicina y la comprensión de las amenazas a la salud. Los riesgos para el corazón que surgieron en ese momento todavía se incluyen en las recomendaciones de prevención y terapia en la actualidad.

Los estudios de la década de 1950 fueron comparativamente simples: los científicos recopilaron la mayor parte de la información sobre sus pacientes con cuestionarios y lápices. Además, se realizaron mediciones de presión arterial o análisis de laboratorio simples. "Por supuesto que hoy estamos un poco más lejos", dice la profesora Annette Peters. Es directora del Instituto de Epidemiología del Centro Helmholtz en Múnich y presidenta de la junta del estudio de salud de Nako y sabe bastante bien en qué liga se encuentra el proyecto.

Enfermedades en imágenes

Uno de los modelos es el estudio a largo plazo del Biobanco del Reino Unido con 500.000 participantes, pero no tantos estudios. Nako tampoco tiene que esconderse de otros grandes proyectos de cohortes de EE. UU., Asia o Escandinavia. "En lo que respecta a la profundidad de la investigación, es bastante única", dice Peters.

Prof. Dr. Annette Peters, Instituto de Epidemiología, Centro Helmholtz de Múnich

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Se obtienen imágenes de resonancia magnética (IRM) de 30.000 participantes. Sin medio de contraste, pero desde el cráneo hasta el fémur. Los resultados son imágenes que ni un solo estudio ha recopilado hasta ahora en esta cantidad. "Los exámenes de MRT son sin duda una de las partes más innovadoras del estudio. Por primera vez, tenemos imágenes del cerebro, el sistema cardiovascular, el tórax y el abdomen y el sistema musculoesquelético de la población", dice el radiólogo de Friburgo, el profesor Fabian Bamberg en Nako. responsable del examen de resonancia magnética.

Los investigadores tienen muchas ideas sobre cómo utilizar las imágenes. Uno de ellos sería identificar los primeros signos de osteoartritis de cadera. En combinación con los resultados de las pruebas de concentración y memoria, las imágenes de resonancia magnética pueden ayudar a identificar mejor la demencia en el futuro.

Relación entre enfermedades y el sentido del olfato

La prueba del olfato también podría hacer avanzar la investigación sobre el Parkinson y la demencia. "Sabemos por otros estudios que existe una conexión entre el sentido del olfato y las enfermedades neurodegenerativas", explica el director del centro, Thierry.

Un empleado trae una pequeña bandeja con doce bolígrafos que parecen rotuladores de fieltro grueso. Uno tras otro, quita la tapa y deja que Jan lo huela. Tiene que decidir en segundos: ¿Huele a cítricos o bayas, chocolate o café, pescado o salchicha?

Ahora es la una y media, y Jan todavía está al servicio de la ciencia. "Lo encuentro bastante entretenido", dice. Ha pasado la prueba de la vista y se ha examinado el fondo de ojo. Tuvo que apretar una especie de doble agarre para medir la fuerza de agarre de su mano. Y luego está el laboratorio. Se extraen 70 mililitros de sangre de cada participante. También hay 1,3 mililitros de saliva, un poco de orina, una muestra de heces y un hisopo de la nariz. Todo se distribuye en pequeños envases, alrededor de 110 piezas por persona.

El banco de muestras biológicas del tesoro

Estas muestras biológicas son lo que el epidemiólogo Peters llama "nuestro tesoro". Se construyó un banco de muestras biológicas especialmente para Nako en el sitio del Centro Helmholtz en Munich. Allí se almacenarán un total de 21 millones de muestras durante las próximas décadas.A temperaturas tan bajas como 180 grados bajo cero y bajo el cuidado de robots especiales. Las personas cometen errores, podrían mezclar muestras, un escenario que uno no quiere permitirse.

El valor científico del material crece con el tiempo. Por estadísticas anteriores sabemos, por ejemplo, que de los 100.000 participantes, alrededor de 600 desarrollarán cáncer de ovario. En el futuro, los investigadores podrán comparar sus muestras de sangre con las de mujeres que no están enfermas y, por lo tanto, quizás obtengan nuevos conocimientos para detectar este tipo de cáncer antes.

Una nueva era de investigación

La investigación genética también podría beneficiar e impulsar el desarrollo de nuevos fármacos. A partir de los datos del Biobanco del Reino Unido, los científicos ya han podido identificar una serie de segmentos de genes asociados con la depresión, la osteoartritis o la hipertensión arterial, por ejemplo. "Estamos entrando en una nueva era", dice Peters.

En Augsburgo, las investigaciones de los participantes llegarán a su fin ese día. En dos semanas, Jan recibirá un correo con algunos de los resultados de sus pruebas. En cuatro años volverá a hacerse examinar. ¿Por qué está haciendo esto? Jan no piensa mucho. "Esta es la ciencia de la que espero que todos podamos beneficiarnos".