SARS-CoV-2: ¿Qué tan peligrosos son los aerosoles?

No se pueden ver a simple vista y, sin embargo, desempeñan un papel en la transmisión de virus. De qué se tratan los aerosoles y cómo se puede reducir su propagación

¿Qué son los aerosoles?

Los aerosoles son gotitas diminutas, una fina mezcla de partículas sólidas y líquidas de menos de cinco micrómetros de tamaño (un micrómetro es una milésima de milímetro). En comparación: un cabello humano tiene alrededor de 100 micrómetros de grosor. Todo el mundo produce aerosoles, por ejemplo, al hablar y respirar. Y todo el mundo lo inhala sin siquiera darse cuenta.

Por lo tanto, los aerosoles son significativamente más pequeños que las gotas normales que expulsamos al toser o estornudar. Pero ambos pueden transmitir patógenos como virus y bacterias. En medicina, por lo tanto, se hace una distinción entre las llamadas infecciones por gotitas y aerosoles.

Cómo se propagan las enfermedades a través de aerosoles

Las gotas más grandes generalmente son atraídas al suelo por gravedad después de un corto período de tiempo. Con reglas de distancia de 1,5 a dos metros, el riesgo de infección puede reducirse. Los aerosoles pueden extenderse mucho más y permanecer en el aire por más tiempo.

Si las gotas y los aerosoles se hunden o permanecen suspendidos en el aire y con qué rapidez depende del tamaño de las partículas, la temperatura, la humedad y muchos otros factores, según el Instituto Robert Koch.

La ruta de transmisión aérea hace que sea bastante fácil para los patógenos. Nada se toma con tanta frecuencia al día como el aire. "Se respira unas doce veces por minuto, varios miles de veces al día", dice el profesor privado Dr. Michael Mühlebach del Paul Ehrlich Institute, que investiga enfermedades infecciosas emergentes.

Algunos patógenos altamente contagiosos usan esto por sí mismos. El virus del sarampión, por ejemplo, que en contacto con personas no vacunadas provoca la infección en nueve de cada diez. O la varicela, que antes se pensaba que se contagiaba con el viento. "En el caso de estas enfermedades, se sabe desde hace algún tiempo que los patógenos permanecen infecciosos en el aire durante un tiempo suficiente y, por lo tanto, cubren distancias para una nueva infección", dice Mühlebach.

Pero incluso con virus menos contagiosos, como los patógenos de la influenza, los aerosoles juegan al menos una parte de un papel en la transmisión, según el estado actual de los conocimientos.

¿Los aerosoles alimentan la propagación del SARS-CoV-2?

Al comienzo de SARS-CoV-2, los expertos de las organizaciones de salud discutieron repetidamente si las personas solo pueden infectarse a través de gotitas o frotis de infecciones, o también a través de aerosoles.

Ahora está claro que los aerosoles juegan un papel relevante en la transmisión de infecciones.

Sin embargo, es importante saber que si está infectado a través de gotitas o aerosoles depende de la cantidad de virus que ingresan al cuerpo. Las gotitas (que son más grandes y se expulsan al estornudar, por ejemplo) pueden contener más virus y, por lo tanto, son potencialmente más infecciosas. Pero no permanecen en el aire tanto tiempo. Las partículas más pequeñas, por otro lado, tienden a llevar menos virus, pero pueden ser infecciosas durante mucho más tiempo en distancias mayores.

Por qué los virus se propagan especialmente en habitaciones cerradas

En principio, la probabilidad de estar expuesto a gotitas y aerosoles aumenta en un radio de uno a dos metros de una persona infectada. Sin embargo, esta distancia no siempre es suficiente. Especialmente en habitaciones pequeñas que no están o están mal ventiladas, los aerosoles se pueden propagar bien y los virus sobreviven flotando en la habitación durante varias horas.

Si una gran cantidad de virus se distribuye a través de los aerosoles, debido a que la persona infectada está en la habitación durante mucho tiempo o inhala y exhala de manera particularmente profunda, aumenta el riesgo de que otras personas en la habitación se infecten. Incluso si mantienen la distancia mínima. Este es el caso, por ejemplo, en el gimnasio o durante los ensayos del coro. Una serie de experimentos, por ejemplo, en un experimento con el Coro de la Radio de Baviera, hizo visible cómo se distribuyen los aerosoles al cantar.

Por otro lado, el riesgo de infección es significativamente menor al aire libre, porque las partículas exhaladas se diluyen rápidamente al aire libre. Con una distancia de seguridad de 1,5 a dos metros, el riesgo es relativamente bajo.

Por lo tanto, tiene sentido que las actividades que reúnen a varias personas se trasladen al exterior si es posible. Sin embargo, ¡mantenga la distancia mínima!

Así es como se reduce la carga de virus en las habitaciones

La ventilación se considera uno de los métodos más simples y efectivos para eliminar aerosoles de habitaciones que pueden contener virus.

  • La denominada ventilación cruzada se recomienda especialmente para el hogar. En la habitación, todas las ventanas y la puerta opuesta se abren lo más posible, el intercambio de aire solo toma unos minutos.
  • La ventilación intermitente a través de ventanas abiertas de par en par también es una técnica recomendada en la vida cotidiana. Duración: entre 10 y 15 minutos, en verano de 20 a 30 minutos.
  • Por el contrario, la ventilación nocturna, en la que las ventanas de la habitación solo están inclinadas, no es tan buena: el intercambio de aire lleva demasiado tiempo.

Además, la respiración fuerte, por ejemplo al hacer ejercicio, gritar o cantar, puede aumentar la concentración de aerosol. Por lo tanto, siempre que sea posible, prescindir de él.

Otras medidas de protección: mascarilla, dispositivos de desinfección, filtros.

Siempre que no se pueda evitar estar con otras personas en habitaciones cerradas y no se garantice el intercambio de aire necesario, todos deben al menos usar una tapa para la boca y la nariz. Reducen el riesgo de infección por partículas que contienen virus que se liberan al aire al hablar, estornudar o toser. Sin embargo, no pueden interceptar todas las partículas. Además, aquí también debe observarse la distancia mínima.

Las viseras faciales no son adecuadas siempre que se usen sin el uso adicional de máscaras. Porque el aire con partículas y virus simplemente fluye sin filtrar alrededor de las viseras.

Sin embargo, cuando se trata de utilizar ayudas técnicas, todavía quedan muchas preguntas sin respuesta. Por ejemplo, con los denominados dispositivos de desinfección UV-C. El método se ha utilizado durante mucho tiempo para desinfectar alimentos, agua o aire y liberarlos de gérmenes. La Oficina Federal de Protección Radiológica enfatiza, sin embargo, que los dispositivos de desinfección al aire libre solo deben usarse cuando no haya nadie presente en la habitación.

Los filtros de aire móviles, que están destinados a eliminar los aerosoles del aire en las aulas, por ejemplo, tampoco sustituyen la ventilación. Porque su efecto depende de muchas variables, como el diseño, el tamaño de la habitación, el número de personas o la ubicación.

Hasta que se encuentre una solución viable, se aplican los siguientes principios: Ventile la habitación con la mayor cantidad de aire fresco posible y pase el menor tiempo posible con otras personas en el interior. Y, cuanto más grande es la habitación, menor es el riesgo de infección.