Investigación: prevención de metástasis

Si un tumor ya ha formado tumores hijos, a menudo no es posible una cura. Los investigadores buscan formas de prevenir la dispersión

Órganos preferidos: el cáncer de piel a menudo hace metástasis en el hígado y los pulmones.

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Un diagnóstico de cáncer a menudo ya no es una sentencia de muerte. Pero hay una noticia que, a pesar de todos los avances, ha perdido poco de su horror: el cáncer ha hecho metástasis, es decir, más tumores en otros órganos. Nueve de cada diez pacientes hoy en día no mueren por el tumor primario, como los expertos llaman al tumor canceroso original, sino por su diseminación. Incluso si no se pueden identificar en el momento del diagnóstico, los pacientes no están seguros. La preocupación de que el cáncer vuelva se cierne sobre ellos como una espada de Damocles durante muchos años.

Vías de las células cancerosas

Aunque el cáncer a menudo solo se convierte en una enfermedad incurable a través de sus tumores hijos, la investigación aquí está todavía en su infancia. "Los exámenes se han concentrado en el tumor primario en las últimas décadas", confirma el profesor Andreas Fischer del Centro Alemán de Investigación del Cáncer en Heidelberg. Con gran acierto.

El 90 por ciento de los pacientes que mueren de cáncer no mueren de un tumor primario, sino de metástasis.

Desde hace varios años, los investigadores han estado analizando las siguientes grandes preguntas: ¿Qué hace que las células cancerosas viajen por el cuerpo? ¿Cómo se las arreglan para crecer en el entorno desconocido de órganos distantes?

En general, las células cancerosas se mueven por el cuerpo de dos formas: a través de la sangre y del sistema linfático. Para llegar a órganos remotos, deben superar algunos obstáculos. Incluso separarse uno mismo de la estructura de la célula tumoral requiere habilidades especiales. Para entrar en la sangre, tienen que penetrar el tejido, luego sobrevivir en un ambiente hostil repleto de células inmunes y finalmente adaptarse a un órgano extraño. Imposible para células sanas. Pero más del 99,9 por ciento de las células cancerosas que migran también mueren, incluso con tumores muy agresivos.

Grupos de tumores que flotan por el cuerpo.

"La metástasis es un proceso extremadamente ineficaz", dice Fischer. Los investigadores de todo el mundo quieren saber cómo las células individuales se las arreglan para sobrevivir. Los científicos ya han localizado una causa que hace que las células cancerosas sean móviles. "La movilidad es primordial en la naturaleza humana", explica el profesor Klaus Pantel, director del Instituto de Biología Tumoral del Centro Médico Universitario de Hamburgo-Eppendorf.

A través de la sangre a órganos distantes

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Inicialmente, el tumor no tiene contacto con el torrente sanguíneo.

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Con el tiempo, el cáncer de piel penetra capas más profundas.

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Las células cancerosas individuales viajan con el torrente sanguíneo

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Algunas células logran acoplarse a un órgano

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El nuevo tumor necesita vasos sanguíneos para crecer.

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El cáncer no se convierte en una enfermedad mortal hasta que forma depósitos en órganos distantes. El cáncer de piel negra (melanoma maligno) generalmente solo se vuelve amenazante cuando se disemina. Esto suele suceder muy temprano en este tipo de cáncer.

Cuando se desarrolla un embrión, las células inicialmente migran a través del cuerpo. En el destino, se transforman en diferentes tipos de células y así forman los órganos. Más tarde, los programas genéticos suprimen la alegría original del movimiento. Las células cancerosas logran apagarlas nuevamente. Especialmente cuando el oxígeno es escaso, regresan a una especie de célula madre y se vuelven móviles.

En el Hospital Universitario de Basilea, el profesor Nicola Aceto y su equipo están trabajando para utilizar este conocimiento de forma terapéutica. Una vez que un tumor ha comenzado a diseminarse, no solo hay células cancerosas individuales en la sangre, sino también pequeños grupos de células, los llamados grupos de tumores, que luego se desplazan por el cuerpo. Las investigaciones indican que estos son particularmente peligrosos. "Parecen jugar un papel importante, especialmente en el cáncer de mama", dice Aceto.

¿Medicamentos para el corazón para las metástasis?

Con su equipo, probó casi 2500 principios activos que ya han sido aprobados. Algunos remedios que se han utilizado hasta la fecha para las enfermedades cardíacas han logrado romper los grupos peligrosos. En el proceso, las células perdieron sus propiedades de células madre. En las pruebas de laboratorio, la formación de metástasis podría reducirse significativamente. Como siguiente paso, los investigadores quieren probar para qué pacientes son adecuados los fármacos en los estudios clínicos.

El profesor Christoph Klein ocupa la cátedra de Medicina Experimental en la Universidad de Regensburg

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Las células cancerosas no solo se vuelven móviles en una etapa tardía de la enfermedad. "Con un grosor de medio milímetro, por ejemplo, la mitad de los melanomas que son capaces de formar metástasis ya se han extendido", dice el profesor Christoph Klein, titular de la cátedra de medicina experimental y métodos terapéuticos de la Universidad de Regensburg. También en el cáncer de mama, las células cancerosas se encuentran en la médula ósea en una etapa muy temprana.

Sin metástasis sin dispersión. Pero no significa que todas las células comiencen a crecer. Cuanto más grande sea el tumor, más probable es que se produzcan metástasis como resultado; este hallazgo sigue siendo cierto. ¿Pero por qué?

Nichos metastásicos en los órganos.

"Para el cuerpo, el tumor representa algo así como una herida que nunca cicatriza", dice Fischer. Esto tiene efectos en todo el organismo. "El tumor prepara el lecho para las metástasis, por así decirlo". Envía sustancias que inhiben el sistema inmunológico o estimulan el crecimiento de nuevos vasos sanguíneos. Las vesículas de células pequeñas con proteínas, fragmentos de ADN y otras sustancias del tumor, llamadas exosomas, también viajan por el cuerpo.

Los órganos como el hígado, los pulmones y la médula ósea que mejor se adaptan a ellos también son un sitio preferido de metástasis. En los órganos se forman los denominados nichos metastásicos, que el tumor primario prepara para la colonización con células tumorales. También logran cambiar el tejido sano adyacente de tal manera que apoye el crecimiento de los tumores hijos.

"La formación de metástasis es increíblemente compleja", dice el investigador del cáncer Klein. Las nuevas tecnologías hacen posible comprender no solo la célula individual, sino todo el sistema. "Aquí veo oportunidades para una comprensión completamente diferente de la medicina".

Nuevos enfoques en la terapia del cáncer

La mejor comprensión lleva a los investigadores a nuevos puntos de ataque: un enfoque prometedor proviene de científicos españoles del Instituto de Ciencia y Tecnología de Barcelona. Descubrieron cierto receptor de ácidos grasos que se encuentra en grandes cantidades en algunas células tumorales particularmente agresivas. Si bloquearon esto con anticuerpos, el cáncer formaría tumores secundarios con mucha menos frecuencia, como los investigadores en Naturaleza para reportar.

Tales enfoques podrían ser interesantes para una situación en la que se encuentran muchos pacientes con cáncer: el tumor se reconoció temprano y se eliminó por completo. No se pueden ver metástasis. Aún así, existe el riesgo de recaída. Porque en diferentes órganos lo más probable es que ya haya células cancerosas aisladas.

Para destruir esto, algunos pacientes ahora reciben quimioterapia. La mayoría de las toxinas utilizadas actúan interfiriendo con el ciclo reproductivo de la célula. Sin embargo, muchas de las células cancerosas que se han diseminado no se dividen al principio o solo se dividen lentamente. Según Klein, otros fármacos que actúan sobre las metástasis tampoco suelen tener efecto.

"Hay una gran brecha aquí", dice el investigador. Con su equipo, desarrolla modelos para pruebas de drogas con el fin de prevenir la colonización de órganos extraños de una manera más específica. "La esperanza de encontrar medicamentos que funcionen mejor y quizás solo la mitad de tóxicos es bastante realista", dice Klein.

Eutanasia de células cancerosas

También podrían surgir nuevas oportunidades de una mejor comprensión de las células tumorales inactivas. Muchas de las células migratorias caen en una especie de sueño después de dispersarse.

La investigación de estas células durmientes es una de las especialidades del profesor Klaus Pantel. "Aquí hay un gran potencial terapéutico", dice. Aparentemente, el cuerpo logra mantener bajo control las células en reposo, a veces durante años. Hasta que vuelvan a activarse en algún momento. Que este sea el caso ya se puede medir con la ayuda de los análisis de sangre desarrollados por el equipo de Pantel.

Los investigadores están trabajando en un método para tratar las células despiertas a tiempo antes de que hayan crecido las metástasis. "Solo vemos esto cuando hay miles de millones de células", dice. Entonces, la curación suele ser imposible.

Tras la pista del cáncer con registros

Otro objetivo sería mantener las celdas en silencio. Pero tendrías que saber qué los despierta. "La investigación todavía está completamente a oscuras aquí", dice Pantel. El experto en cáncer está intensificando la búsqueda. Ya está en contacto con los principales centros epidemiológicos.

El plan: utilizar grandes registros de cáncer para buscar eventos en la vida de los pacientes con cáncer que puedan proporcionar información sobre lo que provoca el cáncer y, por lo tanto, tal vez desarrollar medios que les permitan dormir toda la vida.