Investigación: ¿los gérmenes causan la enfermedad de Alzheimer?

El germen del olvido: los últimos hallazgos indican que las infecciones promueven los procesos patológicos en el cerebro. Se sospecha de virus del herpes, pero también lo son las bacterias de las bolsas de las encías

Una mirada al cerebro: en la imagen, las acumulaciones típicas de proteínas amiloides brillan en rojo y amarillo.

© fotografía: Alexander Drzezga

¡Encuentra el germen! Este es el lema de un concurso que ha anunciado la médica y editora estadounidense Leslie Norins. Cualquiera que haya investigado qué patógenos causan la enfermedad de Alzheimer a finales de 2020 será recompensado con un premio en metálico de un millón de dólares estadounidenses. "Es hora de que la búsqueda de un microorganismo que desempeñara el papel de culpable de la enfermedad de Alzheimer se financie de manera más agresiva", dice Norins.

El iniciador está convencido de que "la mayoría de los casos de demencia de Alzheimer son causados ​​por un germen que aún no ha sido identificado". Y no es el único. Hace tres años, 33 científicos de todo el mundo llamaron al Journal of Alzheimer's Disease para finalmente investigar el papel de los patógenos y probar terapias apropiadas en voluntarios.

Hasta ahora, casi todos los ingredientes activos probados se dirigen contra ciertas proteínas en el cerebro del paciente, sin éxito. Ningún estudio ha podido demostrar que el Alzheimer se pueda detener de esta manera.

Virus en el cerebro

Ya décadas antes de que estalle la demencia, las proteínas se acumulan en el cerebro: primero beta-amiloides, luego proteínas tau. Se utilizan para diagnosticar la enfermedad de Alzheimer e identificar la etapa de la enfermedad. Sin embargo, algunos expertos no consideran que sea la causa de la enfermedad, que afecta principalmente a los ancianos.

Pero, ¿qué habla a favor de una infección que causa la enfermedad de Alzheimer? Por ejemplo, los hallazgos de los últimos años de que los beta-amiloides que se acumulan en el cerebro de los afectados matan virus y bacterias. Algunos investigadores incluso creen que las proteínas son parte de nuestro sistema inmunológico que elimina los patógenos.

También hay varios patógenos en el foco de la ciencia, incluidos los virus del herpes. Investigadores del Hospital Mount Sinai en Nueva York (EE.UU.) descubrieron recientemente que los cerebros de pacientes fallecidos con Alzheimer contienen un número notablemente alto de virus HHV-6 y -7. Ambos interactúan con genes que aumentan el riesgo de Alzheimer, al menos según los análisis informáticos. Los resultados se publicaron en la revista Neuron en junio de 2018.

"Eso es emocionante, pero no significa que exista una conexión causal entre los virus y la enfermedad de Alzheimer", dice la profesora Anja Schneider del Centro Alemán de Enfermedades Neurodegenerativas y la Clínica Universitaria de Bonn. Casi todos los adultos portan este virus del herpes en su cuerpo, pero no todos desarrollan Alzheimer más adelante.

La mayoría de ellos se infectan cuando son bebés y niños pequeños, por lo que desarrollan fiebre de tres días. Las células de defensa del sistema inmunológico luchan con éxito contra los intrusos, pero a veces no los eliminan por completo.

Virus y bacterias bajo sospecha

Los medicamentos antivirales pueden eliminarlos. Schneider no cree que sea el momento oportuno para probar esto en personas. Todavía queda mucho trabajo experimental por hacer de antemano. "Habría que demostrar, por ejemplo, que los ratones infectados desarrollan la enfermedad de Alzheimer y que los medicamentos pueden contrarrestarla", dice el experto.

La terapia antiviral ya se está probando en voluntarios contra otros virus del herpes generalizados. Los fondos se otorgan a personas con enfermedad de Alzheimer leve que albergan el virus del herpes simple, los desencadenantes del herpes labial y el herpes genital. El estudio se está llevando a cabo en el Instituto Psiquiátrico del Estado de Nueva York en los Estados Unidos y continuará hasta mediados de 2022.

Pero también se sospecha que las bacterias causan o al menos empeoran la enfermedad de Alzheimer: por ejemplo, el patógeno Porphyromonas gingivalis. En personas con periodontitis avanzada, se instala en las bolsas profundas de las encías y es conjuntamente responsable de la destrucción de los dientes. Un equipo internacional descubrió recientemente: estas bacterias y su producto metabólico gingipaína también se encuentran en los cerebros de pacientes fallecidos con Alzheimer.

Las pruebas de laboratorio han demostrado que en los ratones infectados la bacteria pasa de las encías al cerebro y causa cambios patológicos como en la enfermedad de Alzheimer. Un inhibidor de la gingipaína ralentizó el proceso destructivo. Los resultados fueron publicados en enero en la revista Science Advances. Está previsto que este mes se inicie una prueba en pacientes de Alzheimer con el inhibidor.

Reforzado por infecciones

Hasta entonces, no se ha probado si el germen periodontal causa la enfermedad de Alzheimer. También podría ser al revés. Schneider: "La demencia es lo primero. Esto hace que la barrera hematoencefálica sea permeable a los patógenos para que puedan penetrar en el cerebro". Solo agravarían el proceso patológico que comenzó muchos años antes.

Después de todo, habría otro argumento a favor del tratamiento consistente de la periodontitis y una buena higiene bucal. Ambos se descuidan en el cuidado de personas con demencia. Los estudios de los últimos años lo han demostrado una y otra vez.