Ceguera facial: siempre en la niebla

Quienes padecen la llamada prosopagnosia ni siquiera reconocen a sus familiares si no se les anuncia en la puerta. Las personas afectadas a menudo se preguntan durante mucho tiempo qué les pasa

¿A quién conozco, a quién nunca he visto? Eso difícilmente se puede responder en el caso de ceguera facial.

© istock

Imagínese cruzar la calle. Ves personas, pero no puedes clasificarlas: las caras no te dicen nada. No saben si son completamente desconocidos o conocidos. ¿A qué te dedicas? ¿Saludos por precaución? Pero hay tantos ...

Lo que suena a pesadilla es la vida cotidiana de las personas con prosopagnosia. No se puede distinguir a otras personas por sus caras. "Se vuelve particularmente difícil para ellos cuando se encuentran con alguien en un lugar inesperado", dice el doctor Dr. Martina Grüter de Münster, quien hizo su doctorado sobre el tema. "Entonces están perdidos".

Sistema de identificacion

En un estudio de casi 700 estudiantes de secundaria y universitarios, descubrió que más del dos por ciento de la población sufre de debilidad congénita en el reconocimiento facial. La prosopagnosia dificulta la vida de los afectados: en el jardín de infancia y la escuela a menudo se los considera sospechosos. Tardan más en integrarse. Más tarde parecen antipáticos porque no saludan. No les falta franqueza ni empatía. "Cuando tienes a alguien frente a ti, puedes ver cómo se siente", explica el médico.

El déficit ejerce presión: "Los afectados siempre deben memorizar activamente determinadas características para poder identificar a una determinada persona", dice Grüter. Por ejemplo la voz, las gafas, el peinado, la ropa, la forma de caminar, el perfume. Algunos solo pueden diferenciar a sus colegas basándose en los asientos en la oficina.

Un nuevo peinado perturbado

El sistema de detección es muy frágil y siempre puede colapsar, por ejemplo, si alguien cambia de peinado o de gafas. Sin embargo, si ha vivido con esta limitación desde una edad temprana, a menudo se le ocurre tarde que puede quedar ciego.

En Alemania, los afectados solo pueden averiguar si la presunción es correcta en algunos puntos de contacto, por ejemplo, del neurólogo Dr. Andreas Lüschow en la Charité de Berlín o con el neuropsicólogo profesor Boris Suchan en la Universidad Ruhr de Bochum. Los exámenes duran de dos a cuatro horas. Entre otras cosas, tienen como objetivo descartar otras enfermedades psiquiátricas o neurológicas e identificar posibles problemas visuales.

Estudios de reconocimiento facial

Se hacen muchas preguntas, como: En las películas, ¿te confundes cuando los actores cambian su apariencia? Los exámenes neuropsicológicos suelen mostrar que los afectados pueden reconocer fácilmente objetos como casas, figuras o animales, pero no rostros. Es particularmente importante para el diagnóstico que los problemas persistan de por vida. Si la prosopagnosia congénita parece probable, se realiza una resonancia magnética del cerebro para descartar otros daños.

Tal diagnóstico cuesta varios cientos de euros. Debido a que el problema de percepción aún no ha sido reconocido como una enfermedad, el seguro médico no cubre nada.

Sin embargo, tanto Lüschow como Suchan informan que apenas pueden hacer frente a las consultas de toda Alemania. A Lüschow le gustaría establecer una hora de consulta especial en la Charité, pero hay un problema con la financiación. "Hay una necesidad para esto", dice. La ceguera facial no se puede curar ni tratar, "pero la gente sólo quiere saber qué les pasa", dice Suchan. "Cuando tienen una explicación, pueden manejarla mejor. Los hace más fáciles".

Autodiagnóstico en línea

Después de todo, los afectados ahora pueden encontrar más información en línea, por ejemplo en www.prosopagnosie.de de Martina Grüter y su esposo, el Dr. Thomas Grüter, que también está investigando el tema y es él mismo ciego a la cara. También hay autoevaluaciones gratuitas desarrolladas por universidades en Internet: el "Cambridge Face Memory" tiene que recordar caras, el "Glasgow Face Matching Test" se trata de comparar caras similares. Ambas pruebas son un desafío incluso para personas sanas. Los expertos advierten contra el autodiagnóstico.

La investigación sobre la prosopagnosia innata ha ido en aumento desde el cambio de milenio. Un descubrimiento realizado por la neurocientífica canadiense Justine Sergent en 1992 fue de vital importancia: hay un área en el cerebro que es específicamente responsable de reconocer rostros. La profesora neurocientífica Nancy Kanwisher lo llamó Área Fusiforme de la Cara (FFA) en 1997. Tiene aproximadamente el tamaño de un arándano y se coloca detrás de la oreja derecha.

Red de memoria

Mientras tanto, se han encontrado otras áreas del cerebro que juegan un papel importante en el reconocimiento de rostros y en el recuerdo de las respectivas personas. Junto con la FFA, forman una red. "En las personas ciegas al rostro, las células nerviosas en el FFA son menos selectivas que en otras personas, por así decirlo, menos sensibles a la diferencia en las caras", explica el Dr. Maximilian Riesenhuber, neurocientífico de la Universidad de Georgetown en Washington.

Además, la conexión con el lóbulo temporal anterior aparentemente está alterada. Allí a las personas se les asigna información sobre apariencia y carácter. Las pruebas de resonancia magnética muestran cuán similar es la actividad en FFA y el lóbulo temporal anterior. "Si son muy diferentes, eso es una indicación de un eslabón débil".

Normalmente, las asociaciones especializadas de neuronas en el cerebro se activan 170 milisegundos después de ver una cara. En un estudio mediante exámenes MEG, es decir, la medición de la actividad magnética en el cerebro, el neurólogo Lüschow demostró que esta actividad es significativamente más débil en los prosopagnósticos.

Lesión y herencia

"Esto sugiere que las personas con prosopagnosia ya tienen un déficit en una etapa temprana de percepción". Los investigadores interpretan este resultado en el sentido de que la prosopagnosia congénita es una enfermedad independiente. Esto también es apoyado por la ocurrencia frecuente en familias.

Otros científicos, como Riesenhuber, asumen que la línea entre los sanos y los ciegos es fluida. Se sabe poco sobre las causas genéticas. "Es posible que los genes desempeñen un papel que también es importante para la hormona de unión oxitocina", dice el neuropsicólogo Suchan.

Martina Grüter demostró que la prosopagnosia es hereditaria en su tesis doctoral publicada en 2004: Hay un 50 por ciento de posibilidades de que un niño se vuelva ciego si uno de los padres tiene la afección. Anteriormente, la prosopagnosia solo se conocía como resultado de lesiones o enfermedades como el accidente cerebrovascular o la epilepsia.

Es posible que pronto haya un diagnóstico oficial de prosopagnosia congénita en el sistema de clasificación internacional de enfermedades. "Es una disfunción como la ceguera rojo-verde, y también se reconoce como una enfermedad", dice Andreas Lüschow. Los afectados suelen tener problemas masivos.

Ayuda de conversaciones

Los expertos conocen muchos destinos: por ejemplo, la mujer policía que ha estado observando a los mismos sospechosos durante semanas, pero luego arresta al hombre equivocado. La mujer que no reconoce a su padre cuando se para en la puerta sin avisar. La maestra que no puede distinguir con certeza la diferencia entre sus alumnos. Algunos impresionan con estrategias creativas: Thomas Grüter informa sobre un dentista que reconoce a sus pacientes en función de la posición de sus dientes.

Muchos se sienten mejor cuando informan a sus familiares y amigos cercanos. Ya no tienes que preocuparte por ofender a tus personas favoritas, que pueden tomar situaciones extrañas con humor.