¿Veneno, alcohol, drogas? La búsqueda de pistas en el laboratorio

En toxicología forense, los farmacéuticos buscan sustancias extrañas y, por lo tanto, ayudan a resolver delitos.

Asistente de gasolinera o toxicólogo forense: las sugerencias hechas por su asesor en la oficina de empleo le sonaron al graduado de la escuela secundaria Cornelius Hess como si simplemente hubiera escrito la letra T en el léxico vocacional. Según el toxicólogo forense, Hess ni siquiera sabía lo que estaba haciendo.Quizás la siguiente descripción del trabajo hubiera convencido al joven en ese momento: "Bebida, sexo, violencia y drogas: así es como ganamos nuestro dinero". Esto es lo que dice el libro "Mordgifte", escrito por dos toxicólogos forenses. Uno de ellos: Dr. Cornelius Hess.

Obviamente, la consejera de carrera hizo bien su trabajo. Desde 2018, Heß, que ahora tiene 37 años, después de estudiar farmacia y una escala en análisis de dopaje en la Universidad de Deportes de Colonia, ha sido jefe de toxicología forense en el Instituto de Medicina Forense de la Universidad de Mainz. Busca en mililitros de sangre, en gotas de orina, en mechones de cabello del grosor de un lápiz y, a veces, en unos pocos gramos de tejido cerebral o hepático en busca de sustancias que no se encuentran allí de forma natural.

La conexión entre la espuma de capuchino y el asesinato con cianuro

Básicamente, Hess es una especie de farmacéutico a la inversa: no recomienda qué sustancia activa debe tomar un paciente en qué dosis; reconstruye qué y cuánto alguien ya ha tomado. Un trabajo muy emocionante, piensa Hess. ¿Para quién más puede la consistencia de la espuma de capuchino de la máquina de oficina ser más que una molestia matutina? ¿Quizás la última información faltante para un asesinato con cianuro? Sólo.

La mayoría de los casos de toxicología forense giran en torno a pruebas de alcohol en sangre, drogas y medicamentos. El objetivo es determinar para las autoridades de investigación, como la policía, la fiscalía o los tribunales, si alguien ha cometido un delito bajo la influencia de las llamadas sustancias extrañas, por ejemplo, conducido en estado de ebriedad o drogado. O si alguien es realmente abstinente después de un crimen de este tipo y ahora puede recuperar su licencia de conducir. Algunas instalaciones también trabajan en estrecha colaboración con las clínicas y examinan muestras de emergencias agudas. Si un niño ingresa con síntomas de intoxicación, los toxicólogos pueden determinar qué ha tragado el pequeño paciente, para que los médicos actúen en consecuencia.

20.000 autopsias al año

Los fluidos corporales de personas fallecidas terminan en Mainz casi todos los días en Hess y su equipo. La toxicología de cadáveres es también una de las tareas de los institutos de medicina forense. Si existe la sospecha de que una persona no murió de forma natural, el Ministerio Público ordena una autopsia. Según la Sociedad de Medicina Forense (DGRM), 20.000 de estos se llevan a cabo en Alemania cada año.

Muchos expertos creen que es muy poco. En particular, el envenenamiento a menudo no se detectaría en un examen post-mortem normal, por ejemplo, si se sospechara en cambio una enfermedad cardíaca como la causa de la muerte. La DGRM asume que por cada homicidio hay uno no detectado. Y esta estimación sigue siendo conservadora.

Varios grupos profesionales trabajan codo con codo para conseguir que un cadáver revele sus secretos. Dos médicos abren el cuerpo en la mesa de disección y comprueban, entre otras cosas, si la persona fue sometida a violencia antes de morir: ¿Tiene la piel heridas como pinchazos, cortes, costras? ¿Se han formado hematomas en el tejido? ¿Están los huesos intactos o rotos? Además, se examina si los órganos funcionaron hasta el final y si algo habla de una enfermedad no descubierta, una adicción o un envenenamiento.

Dr. Cornelius Heß, Toxicología forense del Instituto de Medicina Legal, Universidad de Mainz

© Foto de prensa de JGU

Las muestras sólidas y líquidas se conservan a menos 19 grados

En aproximadamente la mitad de las 500 muertes en Renania-Palatinado cada año, cuya causa no está clara y, por lo tanto, termina en el departamento de medicina forense de Mainz, el fiscal encargó una investigación químico-toxicológica. Por ejemplo, cuando el expediente de la investigación dice que se encontró un paquete vacío de tabletas Schlaft [15479] en el lugar donde se encontró el cadáver.

Debido a que un examen de este tipo solo se puede encargar semanas o años después, los médicos no solo abren el cadáver, sino que también cortan siempre trozos diminutos. Además de sangre y orina, también aseguran material de órganos y el contenido del estómago del cadáver para sus colegas en toxicología, que luego se hacen puré.

Todas estas muestras sólidas y líquidas se colocan en pequeños recipientes de vidrio y se mueven dos pisos más arriba hasta el laboratorio del equipo alrededor de Cornelius Hess. Allí se procesan y almacenan a menos 19 grados hasta su análisis para que el material permanezca estable por más tiempo.

La búsqueda de pistas continúa luego a nivel molecular. "Básicamente, el análisis toxicológico es como un rompecabezas. El panorama general se está armando lentamente a partir de partes individuales", dice el Dr. Marc Bartel, Jefe de Toxicología Forense del Instituto de Medicina Forense y de Tránsito del Hospital Universitario de Heidelberg. En realidad, es como una serie de crímenes estadounidenses como CSI, pero no tan futurista y rápida.

La sangre es el material de prueba número uno

Si no hay una indicación clara de una determinada sustancia, como pastillas para dormir o drogas, sobre la base del expediente de investigación, los expertos buscan sistemáticamente una amplia variedad de grupos de sustancias. Lo llaman "Detección general desconocida". Gracias a las estructuras moleculares individuales, cada sustancia química tiene su propia huella dactilar. Se almacenan 10.000 de esas huellas dactilares en bases de datos toxicológicas.

Si los expertos pueden identificar uno de ellos en una muestra de sangre, se analiza con más detalle en una segunda ronda. Después de todo, el resultado del trabajo de detective debe poder utilizarse en los tribunales.

La sangre es el material de prueba de elección. Por lo general, se pueden detectar sustancias en él durante varias horas. Los expertos pueden deducir la concentración y de esto, a su vez, la fuerza con la que algo debe haber tenido un efecto y si estaba presente en cantidades letales. Los análisis de la orina, por otro lado, a menudo solo pueden probar que una sustancia ha sido absorbida. Las sustancias en sí mismas o sus productos metabólicos generalmente se pueden encontrar en la orina durante varios días; para poder excretar sustancias extrañas, el cuerpo a menudo las convierte para que sean solubles en agua. Pero están mucho más concentrados allí que en la sangre. Y la cantidad de bebida individual puede falsificar el resultado.

Indicaciones cruciales para cargos y sentencias

Algunas sustancias también se depositan en el cabello. La ventaja de un análisis toxicológico sobre esta base: Dependiendo de la longitud del cabello, se puede detectar un consumo que fue hace meses o incluso años. Dado que un cabello crece en promedio un centímetro por mes, el tiempo y la duración del consumo incluso se pueden determinar con relativa precisión después. Así salió a la luz la verdad sobre su abuso de cocaína con el entrenador de fútbol Christoph Daum.

Mediante el análisis del cabello, los toxicólogos también pueden ayudar a las autoridades investigadoras si sospechan que las gotas noquean. Por ejemplo, en este caso anterior de Cornelius Hess: Un hombre había drogado a su sobrina con el llamado ácido gamma-hidroxibutírico y luego abusó de él. La niña se asfixió. Hess y su equipo pudieron demostrar que el perpetrador había administrado repetidamente la droga a su víctima durante un período de varios meses. De esto se puede concluir que presumiblemente el abuso había ocurrido varias veces, un indicador crucial para el enjuiciamiento y la sentencia.

Incluso los venenos homicidas están de moda

Las drogas knockout, las pastillas para dormir o los sedantes son ahora sustancias habituales en el contexto de delitos violentos o suicidios. Lo que se intoxica o envenena intencional o involuntariamente siempre ha dependido de dos cosas: la disponibilidad y el estado de la técnica. Generalmente se utilizan sustancias que son difíciles de rastrear y, por lo tanto, también se cometen delitos.

Los compuestos de arsénico semimetálico fueron un veneno asesino muy popular desde el Renacimiento hasta el siglo XIX. Hasta que el químico inglés James Marsh pudo probar la sustancia por primera vez en 1836. A principios del siglo XX, salieron al mercado muchos analgésicos producidos sintéticamente, como los opiáceos, y en los laboratorios se experimentó con fármacos químicos. Ambos abrieron nuevas oportunidades para el abuso.

Durante la era nazi, el cianuro ganó notoriedad: el ingrediente activo del pesticida Zyklon B fue utilizado como un medio de destrucción masiva por los nazis, cuyos grandes, irónicamente, a veces se suicidaron con cápsulas de cianuro cuando la derrota de los alemanes se hizo evidente.

Los destinos dependen de análisis toxicológicos cuidadosos

Hess y su colega describen un caso de cianuro muy poco común y más reciente en su libro: el del "asesino del capuchino" mencionado anteriormente. Causó un gran revuelo a principios de la década de 1990. El director de operaciones de una empresa de Lüdenscheid para el acabado de superficies se había enriquecido con residuos de producción que contenían oro. Cuando su adjunto comenzó a sospechar, agregó cianuro de sodio, también utilizado en los procesos de fabricación, a un capuchino y se lo ofreció. Después de un solo sorbo, la mujer convulsionó, colapsó y murió de envenenamiento agudo.

Los investigadores pronto identificaron la sustancia desencadenante, pero ahora era el momento de verificar si la mujer muerta se había suicidado, como afirmó el gerente de operaciones. ¿O le había dado el veneno en el capuchino que le ofrecieron sin que se diera cuenta? Dado que el suicidio parecía poco realista, un toxicólogo en el lugar comprobó qué tan bien se disuelve el cianuro en la máquina de café de la empresa. El resultado: ni siquiera la cabeza de espuma desapareció. Esta y otras pruebas reforzaron la sospecha contra el director de operaciones, quien finalmente fue condenado a cadena perpetua por asesinato.

El destino humano depende de sus cuidadosos análisis toxicológicos y de su interpretación; Cornelius Hess es consciente de ello constantemente. A más tardar en la corte, sus ensayos obtienen caras e historias. El trabajo de farmacéuticos como él, pero también de biólogos, químicos o químicos de alimentos en toxicología forense, incluye análisis de laboratorio, investigación y docencia, así como redactar informes y presentarlos como expertos en procesos.

A veces, Cornelius Heß hace la última pregunta a testigos y acusados. Luego, los jueces se retiran para anunciar su veredicto un poco más tarde.