Gripe: cómo está cambiando el virus

Siempre hay olas de influenza locales o globales. Porque el virus de la influenza es extremadamente cambiante

La gripe española de 1918/19 fue una, la gripe de Hong Kong de 1968 y la llamada "gripe porcina" de 2009 también. Los virus de la influenza A causan repetidamente no solo epidemias locales, sino también olas mundiales de infecciones, las llamadas pandemias. La peor pandemia de influenza A hasta la fecha, la gripe española, mató a más de 20 millones de personas. No mucha gente murió como resultado de la guerra durante la Primera Guerra Mundial.

Epidemia, pandemia - influenza en todo el mundo

Una epidemia es cuando un virus se acumula temporalmente en una región determinada. Una pandemia es una epidemia que no está localizada, es decir, ocurre en varios países o incluso en todo el mundo.

La experiencia ha demostrado que hay una epidemia de influenza cada dos o tres años. Dos cosas contribuyen a esto:

1) La alta tasa de infección

Los virus de la influenza se transmiten por gotitas. Por lo tanto, pueden propagarse fácilmente, especialmente en áreas con una población densa. Ciertos factores de riesgo, como un sistema inmunológico debilitado, aumentan la probabilidad de infección.

2) La gran versatilidad del virus

Los virus de la influenza son difíciles de comprender para el sistema inmunológico humano porque cambian constantemente en las regiones que son importantes para que el sistema inmunológico los reconozca.

Si dos virus de influenza diferentes infectan la misma célula, también puede suceder que intercambien partes de su estructura genética y se combinen virtualmente entre sí. Este mecanismo también contribuye a la capacidad de cambio del virus.

Además, los virus de la influenza también pueden transmitirse de los animales (por ejemplo, de aves o cerdos) a los humanos. Esto crea tipos de virus completamente nuevos.

De esta manera, se producen cambios importantes en el virus cada 10 a 40 años, lo que todavía puede conducir a epidemias en la actualidad, que pueden causar numerosas muertes, especialmente en países donde muchas personas viven en espacios confinados y solo se dispone de una atención médica deficiente.

Así es como se estructura el virus de la gripe (haga clic en la lupa para ampliar)

© F1online / Imagebroker / Oleksiy Maksymenko

Huyendo del sistema inmunológico

El problema más importante en la lucha contra la influenza es, por tanto, su imprevisibilidad: debido a su constante cambio, el virus suele estar un pequeño paso por delante de la respuesta inmunitaria.

Para comprender este mecanismo, es importante saber que existen diferentes tipos de influenza: el virus se divide aproximadamente en tres tipos, A, B y C. El tipo A es el más común y el más peligroso para los humanos. Los otros dos tipos de influenza, el tipo B y el tipo C, son más inofensivos. El tipo B ocurre particularmente en niños y adolescentes; el curso es más leve que el de una infección por el tipo A. El tipo C solo ocurre esporádicamente.

Dos estructuras en la superficie del virus juegan un papel importante para que el sistema inmunológico humano reconozca el virus tipo A: se llaman neuraminidasa (abreviado: N) y hemaglutinina (H). Cada uno de ellos tiene varias subespecies diferentes que están numeradas. Por ejemplo, se conocen nueve neuraminidasas diferentes (N1, N2, ...) y 18 tipos diferentes de hemaglutininas (H1, H2, ...). A través de nuevas combinaciones de estas moléculas de superficie, se forman repetidamente tipos levemente modificados del virus de la influenza A. Estos subtipos se designan en consecuencia (por ejemplo, H5N1, H1N1 ...).

Un sistema inmunológico que está capacitado para reconocer el patógeno de la influenza H1N1, por ejemplo a través de una vacuna, desafortunadamente no está preparado para la influenza H3N2 porque los dos no se parecen lo suficiente.

¿Por qué vacunar anualmente?

Debido a que el virus de la influenza cambia constantemente, la vacuna también debe adaptarse una y otra vez. La Organización Mundial de la Salud (OMS) trata de seguir los pasos del virus cambiante y publica regularmente nuevas recomendaciones para las vacunas que toman en cuenta los tipos de virus más importantes en la actualidad lo más cerca posible. La vacuna individual protege contra los tipos de virus que se cree que juegan el papel más importante en la temporada de gripe. Sin embargo, al año siguiente, los virus pueden tener propiedades completamente diferentes. Por lo tanto, si está en riesgo, debe vacunarse con la vacuna actual todos los años.

El profesor Dr. Bernd Salzberger

© Fotografía UKR / UK4

Nuestro experto:

El profesor Dr. medicina Bernd Salzberger es internista e infectólogo. Desde 2001 es profesor de enfermedades infecciosas clínicas en el Hospital Universitario de Regensburg. Su investigación se centra en la infección por VIH, infección por CMV y enfermedades virales en pacientes inmunodeprimidos.