Vacunación contra la influenza: una contra todos

Investigadores de todo el mundo están trabajando en vacunas que supuestamente protegen contra más virus que antes. Sin embargo, esto no resuelve el problema principal: muy pocas personas se dejan pinchar

Inoculación: una máquina especial inyecta el virus de la gripe en los huevos de gallina. Los patógenos luego se multiplican en ellos.

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Era el invierno de 2018, el Dr. Jürgen Rissland lo recuerda bien. Los ventiladores empezaron a escasear y las operaciones planificadas tuvieron que cancelarse. "Necesitábamos suficientes camas de cuidados intensivos para pacientes con gripe", dice el médico del Hospital Universitario de Saarland. Fue la ola de influenza 2017/18, la peor en tres décadas. El equipo respiratorio se convirtió en un salvavidas para muchos pacientes, pero para algunos, la ayuda llegó demasiado tarde.

Un destino afectó especialmente al médico jefe a cargo del Instituto de Virología. "Un niño vino a nosotros el jueves, murió el domingo". Sin ninguna enfermedad previa, a pesar de los mejores cuidados. Hubo casos como este en muchas clínicas en Alemania en ese momento. Nadie podía prever la violenta epidemia.

No se puede estimar el número de próximos casos de influenza

"Los patógenos no parecían espectaculares y apenas diferían de los conocidos anteriormente", dice el Dr. Thorsten Wolff, jefe de virus de la influenza y otros virus del tracto respiratorio en el Instituto Robert Koch (RKI) de Berlín. Eran los denominados virus de la influenza B. Algunos cambios en su composición genética los hicieron casi invisibles para el sistema inmunológico humano y, por lo tanto, tan peligrosos. Estos patógenos se multiplican bien en el tracto respiratorio de muchas personas infectadas.

25,100 personas murieron a causa de la influenza y sus consecuencias en 2017/18. Un total de alrededor de nueve millones se enfermaron, 5,2 millones no pudieron trabajar o se quedaron en casa por consejo médico. Alrededor de 60.000 tuvieron que ser hospitalizados, muchos en unidades de cuidados intensivos.

"Desafortunadamente, no tenemos una bola de cristal", dice Wolff. De lo contrario, él y sus colegas del RKI sabrían cómo será una temporada de gripe. También para este año, solo una cosa es bastante segura: la epidemia se acelerará en enero y alcanzará su punto máximo en febrero o marzo. Pero actualmente nadie puede estimar cuántas personas enfermarán. Por lo general, el número de pacientes varía de uno a siete millones. En la temporada de gripe 2017/18 hubo nueve millones, uno de cada nueve ciudadanos alemanes se vio afectado.

Las vacunas reducen el riesgo de infección. Incluso si no pueden prevenir enfermedades de manera confiable, valen la pena y se recomiendan con urgencia para ciertos grupos de personas. "Protegen contra enfermedades graves y, por lo tanto, previenen el sufrimiento, las enfermedades y la muerte", dice el profesor Klaus Cichutek, director del Instituto Paul Ehrlich (PEI) en Langen, cerca de Frankfurt am Main. El Instituto Federal supervisa las vacunas en Alemania.

Prueba: 72 horas después de la inoculación, se toman radiografías de todos los huevos. Aquellos que no cumplen con los criterios de calidad son rechazados.

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RKI analiza frotis de infecciones respiratorias

Para protegerse contra la influenza, estas sustancias se fabrican de nuevo cada año. Siempre hay una carrera contrarreloj. Comienza en invierno, en medio de la temporada de gripe. En todo el hemisferio norte, los expertos observan con especial atención qué virus se encuentran actualmente en circulación. Sobre esta base, la Organización Mundial de la Salud (OMS) anunciará a finales de febrero qué patógenos deben incluirse en la vacuna para la próxima temporada.

Dado que generalmente hay más de un tipo de virus circulando, tres o cuatro cepas del patógeno sirven como base. El objetivo es atrapar todos los virus potenciales de la próxima temporada y dar al sistema inmunológico de los vacunados la oportunidad de desarrollar una buena protección contra ellos.

El RKI es responsable de vigilar los virus de la gripe en Alemania. De octubre a abril en particular, un equipo observa muy de cerca a los patógenos que causan infecciones respiratorias graves. Los virólogos cuentan con una red nacional de médicos de familia y pediatras experimentados. Envían hisopos de la garganta de pacientes con síntomas de influenza al instituto.

En el apogeo de la epidemia de gripe, las salas de espera del consultorio del médico están llenas de esos pacientes. Esto se muestra mediante un índice que el Grupo de Trabajo sobre Influenza recopila semanalmente. Puede ver de un vistazo en un mapa de Alemania dónde la epidemia es más violenta.

"En el apogeo de la temporada, en realidad encontramos virus de influenza en más del 70 por ciento de las muestras", informa Wolff. Eso significa que la mayoría de los pacientes que tosen, inhalan y tienen fiebre en el consultorio del médico en realidad tienen gripe, no solo un simple resfriado, generalmente inofensivo. En las horas pico, el equipo de RKI analiza hasta 200 muestras de pacientes todos los días y decodifica la composición genética de los virus hasta el último componente. Wolff: "Para nosotros eso significa horas extras y una prohibición de vacaciones".

Año nuevo, nueva vacuna antigripal

Unos meses más tarde, las fábricas de los fabricantes están en pleno apogeo. A principios de otoño, cientos de millones de dosis de vacunas deben estar listas para la próxima temporada. "Tan pronto como la OMS decide cómo se prepara la vacuna, nuestros procesos comienzan", dice el Dr. Jacqueline Schönfelder, farmacéutica y directora de la fábrica GlaxoSmithKline (GSK) en Dresde.

El material de partida para cada cepa de virus es alrededor de medio mililitro de patógeno de un laboratorio de la Organización Mundial de la Salud. La muestra se multiplica y el material se distribuye a 360.000 huevos de gallina diariamente mediante una máquina especial. Los virus se replican en los huevos durante tres días y luego se recolectan, todo bajo un estricto control de calidad. "Entre otras cosas, analizamos la posible contaminación. Solo entonces podremos aprobar el material", dice Schönfelder. "Los huevos, los patógenos y también los reactivos con los que aseguramos el contenido de ingrediente activo del producto son de naturaleza biológica. Eso es mucho más complejo que las prensas de tabletas", dice Schönfelder.

Cosecha: el líquido que contiene virus se succiona de los huevos y se recoge en un recipiente metálico.

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Casi todas las preparaciones se hacen en huevos, actualmente solo una vacuna crece en cultivos celulares. "La producción de huevos de gallina es un sistema muy sofisticado. Eso conduce a una producción rápida y confiable de grandes cantidades", dice el gerente de PEI, Cichutek. Se estima que cada año se necesitan alrededor de 500 millones de huevos de gallina para la producción de vacunas en todo el mundo. A modo de comparación: en Alemania se consume aproximadamente la misma cantidad de huevos en solo dos semanas.

Para la temporada de gripe 2019/2020, el Instituto Paul Ehrlich lanzó un total de 21,2 millones de dosis para Alemania. Cinco compañías farmacéuticas han producido cada una una vacuna: Abbott Biologicals, GlaxoSmithKline, MedImmune, Sanofi Pasteur y Seqirus. Nadie puede decir si esta vez ha encontrado los virus adecuados. Eso solo se hará evidente en el curso de la epidemia. Los pronósticos en el pasado no siempre fueron correctos.

Por ejemplo, la composición apenas ofreció protección contra los llamados virus de la gripe H3N2 en la temporada 2018/2019. Es por eso que esta vez la OMS no hizo su elección para el último componente de la vacuna hasta fines de marzo de 2019 y, por lo tanto, más tarde de lo habitual. El experto de RKI, Wolff: "Había dos líneas circulando a un nivel similarmente alto. Queríamos esperar y ver cuál prevalece ". Los responsables no pueden demorar mucho más su decisión. Los fabricantes tardan cinco meses en producir sus vacunas y comercializarlas.

Protección cuádruple en lugar de triple

También en 2017/18 un componente estaba mal. Un virus de influenza diferente al que se sospecha causó la mayoría de las enfermedades y muertes. La vacuna cuádruple, por la que la Comisión Permanente de Vacunación ya se había pronunciado en ese momento, habría incluido más protección. En principio, con cuatro en lugar de tres componentes, la probabilidad de atacar al patógeno correcto es mayor. Pero la versión cuádruple solo ha sido pagada por las aseguradoras de salud en Alemania desde el otoño de 2018, y todos los pacientes pueden beneficiarse de ella. "Hubiera sido bueno si el comité de vacunación hubiera dado su recomendación con un año de anticipación", dice Wolff. La OMS ha estado aconsejando una protección cuádruple desde 2013.

Sin embargo, el experto de RKI se niega a culpar a la vacuna de la violenta epidemia de hace dos años. "Esto siempre se transmite en los medios, pero no es cierto". El efecto protector fue en realidad menor que en otros años, pero no tan malo como se muestra a menudo. Según Wolff, los cálculos muestran: La nueva protección cuádruple solo puede reducir el número de visitas al médico en una temporada de influenza promedio de 200.000 a 400.000, en comparación con la vacuna triple anterior. Los expertos contaron de uno a siete millones de visitas al médico durante una epidemia de gripe promedio.

Los virólogos quieren lograr más. "Nuestro sueño es una vacuna universal, una que funcione contra todos los virus de la influenza", dice Wolff. Por el momento, las vacunas contra la gripe solo tienen un efecto protector de poco más del 60 por ciento. Investigadores de todo el mundo están trabajando en mejoras. Una victoria de etapa sería si los intervalos de vacunación fueran más largos y los que quisieran vacunarse no tuvieran que ser molestados todos los años.

Un enfoque de investigación actual importante: los virus se adhieren a estructuras que son más estables, cambian con menos frecuencia y no cambian de manera tan extensa. Por ejemplo, en la denominada nucleoproteína en el interior o en la proteína M2 en la membrana. Los expertos también tienen la mira puesta en la hemaglutinina (gráfico en la página 58). La clara de huevo parece un hongo con cabeza y tallo. La cabeza extremadamente variable sirve como base para todas las vacunas anteriores. El tallo, por otro lado, apenas cambia y difiere poco entre las cepas de virus. Esto lo convierte en candidato para futuras vacunas. Todavía no está claro si uno de estos enfoques de investigación conducirá al éxito. "Los primeros estudios clínicos en voluntarios examinan las reacciones inmunes a estas estructuras", dice Cichutek del PEI. Por lo tanto, las opciones de protección actuales permanecerán vigentes en el futuro previsible.

Se aumentará la tasa de vacunación.

De todos modos, muchos expertos ven el principal problema con la protección contra la influenza en otros lugares: muy pocas personas en Alemania están vacunadas. Para las personas mayores de 60 años o más, la tasa es del 35 por ciento, y para las personas con enfermedades crónicas incluso menos.

Aparentemente es difícil convencer a la gente de la importancia de esta vacuna. Dr. Anja Kwetkat con el personal de su clínica. "Escucho los prejuicios habituales". La sensación de que la vacunación lo enfermó. O la afirmación de haberse enfermado a pesar de estar vacunado. "Pero si preguntas exactamente, lo que te dicen sugiere un resfriado real", informa la directora de la Clínica Geriátrica del Hospital Universitario de Jena y portavoz del grupo de trabajo de vacunación de la Sociedad Geriátrica Alemana. Además, a los adultos solo se les inyectan vacunas muertas de todos modos. En principio, estos no pueden causar influenza.

Después de todo, Kwetkat pudo convencer al 90 por ciento de sus médicos para que se vacunaran contra la influenza. La proporción es significativamente menor para el resto del personal. Es lo mismo en todas partes de Alemania. Según una encuesta actual de RKI en 171 hospitales, solo uno de cada dos empleados fue vacunado contra la influenza en la temporada 2018/2019. Bueno, más de un año antes, cuando la tasa era del 39 por ciento. La grave epidemia de gripe de 2017/18 hizo un trabajo persuasivo aquí. Si todas las personas a las que se les recomendó oficialmente haber sido vacunadas en ese momento, no habrían muerto 25.100 personas, sino solo alrededor de la mitad, según una estimación del RKI.