Inmunidad después de la infección por Covid-19

¿Está protegido contra una nueva infección con SARS-CoV-2 después de una infección? Si es así, ¿dura la protección y nos hace inmunes a la enfermedad Covid-19? ¿Y la vacunación?

Se forman anticuerpos (en forma de Y) contra la superficie del SARS-CoV-2 (derecha).

© Shotshop / Wolfgang Rieger

Covid-19 tiene muchas caras. Algunas personas parecen no tener síntomas o ser muy leves; otras se enferman tan gravemente que deben ser tratadas en la unidad de cuidados intensivos. La defensa inmunológica del cuerpo parece ser igualmente diferente en el caso de una infección por SARS-CoV-2. Actualmente, hay muchos estudios internacionales que se ocupan de la inmunidad al SARS-CoV-2, es decir, la protección creada por el cuerpo contra una nueva enfermedad. La ciencia mantiene un vivo intercambio en todo el mundo sobre los últimos descubrimientos. Algunas tesis se confirman en algunos lugares y poco después se refutan en otros. Es parte de la vida científica cotidiana que cuando se investigan patógenos desconocidos, las declaraciones siempre deben verificarse y posiblemente reformularse. Todo lo que sabemos sobre el SARS-CoV-2 es el resultado de esta reevaluación y evaluación en curso y de la estrecha colaboración entre investigadores de todo el mundo.

Este artículo refleja el estado actual de los conocimientos a la fecha indicada. Se actualiza periódicamente de acuerdo con los últimos conocimientos.

¿Qué defensas moviliza el cuerpo en caso de una infección por Covid-19?

Cuando se infecta con SARS-CoV-2, se activa el propio sistema de defensa del cuerpo. Este proceso es similar en muchas enfermedades:

Si nuestro sistema inmunológico entra en contacto con un patógeno, comienza, entre otras cosas, a formar anticuerpos contra él. Hay cinco clases diferentes de estos anticuerpos. Para la defensa contra el SARS-CoV-2, las clases IgG, IgM e IgA parecen ser las más importantes hasta ahora. Los anticuerpos IgM se forman temprano por el sistema inmunológico y sugieren una infección bastante reciente. Después de un cierto tiempo, se produce el llamado cambio de anticuerpos, luego se forman principalmente anticuerpos IgG. Aseguran una defensa a largo plazo contra patógenos. Ciertos anticuerpos IgA se encuentran principalmente en las membranas mucosas, como la boca, la nariz y la garganta. Dado que las membranas mucosas son el punto de entrada preferido para el SARS-CoV-2, estos anticuerpos también se examinaron más de cerca en los estudios. Existe evidencia de que también juegan un papel especial en la defensa contra el virus.

Los anticuerpos recién formados son específicos, lo que significa que encajan exactamente en sitios de unión especiales en la superficie del virus SARS-CoV-2. Junto con otras células del sistema inmunológico, pueden hacer que las partículas del virus sean inofensivas. La desventaja: la formación de anticuerpos lleva tiempo. Nuestro sistema inmunológico primero tiene que conocer el virus y las estructuras en su superficie.

Células T citotóxicas y su papel en Covid-19

Otro papel importante en la lucha contra Covid-19 lo desempeñan las células T citotóxicas (traducidas aproximadamente como "destructoras de células"), a veces también llamadas células T-killer. Estos llevan una proteína especial en su superficie y, por lo tanto, también se denominan células T citotóxicas CD8 positivas. Las células T pertenecen a los glóbulos blancos y reconocen las células del cuerpo infectadas en las que el virus ya se está multiplicando en enfermedades virales. Si se reconoce una célula infectada de este tipo, las células T asesinas la matan. Esto significa que la propia célula del cuerpo infectado ya no puede propagar el virus. Los estudios iniciales de Essen y Wuhan indican que las células T también pueden desempeñar un papel en Covid-19. Descubrieron que las personas con niveles bajos de células T asesinas tenían ciclos más graves de Covid-19. Las células T se pueden reducir con quimioterapia, ciertos medicamentos u otras enfermedades que afectan el sistema inmunológico. Pero también en las personas mayores suele haber menos células T. Incluso tener mucho sobrepeso puede afectar negativamente la actividad de las células T.

¿Cuánto dura la protección?

La protección creada por los anticuerpos dura diferentes períodos de tiempo en diferentes enfermedades. En el caso de algunas enfermedades, el contacto con el patógeno, o incluso con partes de él, resulta en una inmunidad de por vida. En algunas otras enfermedades, las concentraciones de anticuerpos disminuyen con el tiempo y ya no existe una protección adecuada. Entonces puedes enfermarte de nuevo. Después de una infección por Covid-19, actualmente no está claro cuánto tiempo han estado presentes los anticuerpos en la sangre y si su concentración es suficiente para una defensa eficaz contra la enfermedad. Dado que el virus solo se conoce desde hace unos meses, una declaración confiable sobre la inmunidad a largo plazo solo se puede hacer en unos pocos años. Sin embargo, ya existen estudios que sugieren que la concentración de anticuerpos en la sangre a veces puede caer rápidamente. Dado que actualmente no está claro qué papel juegan los diversos mecanismos del sistema inmunológico en la defensa del SARS-Cov-2, no se puede decir qué importancia tiene realmente la disminución medida en los anticuerpos.

¿Se vuelve inmune al SARS-CoV-2?

Muchos anticuerpos contra un patógeno pueden ser una indicación de que el sistema inmunológico lo reconocerá rápidamente al reanudar el contacto y, por lo tanto, protegerá al cuerpo contra una enfermedad. Por lo tanto, muchos estudios están dedicados a las concentraciones de anticuerpos en personas que ya han padecido la enfermedad Covid-19:

Un estudio del Departamento de Salud de Lübeck examinó a 110 personas con Covid-19. Alrededor del 30 por ciento no tenía anticuerpos contra el virus. Hay estudios similares de Suiza y China. Aquí, también, las personas con infecciones leves por Covid-19 no tenían o tenían muy pocos anticuerpos en la sangre, o solo durante aproximadamente 35 semanas. Las primeras personas alemanas infectadas también fueron examinadas en Munich para ver si sus concentraciones de anticuerpos habían cambiado. De hecho, también se encontró en estos que, con el tiempo, estaban presentes menos anticuerpos contra el SARS-CoV-2. Sin embargo, se trata de estudios completamente nuevos, en algunos casos las denominadas prepublicaciones, que aún no se han confirmado científicamente.

Otro estudio publicado anteriormente de Essen y Wuhan examinó a 327 personas enfermas que fueron tratadas en un hospital. En el 80 por ciento, aún se encontraron anticuerpos activos después de seis meses, que fueron suficientes para hacer que el virus fuera inofensivo. Entonces surge la pregunta de si la gravedad de la enfermedad influye en la formación de anticuerpos. También se deben realizar más investigaciones para determinar si algunas personas infectadas en realidad no forman ningún anticuerpo contra el SARS-CoV-2. Según el profesor Ulf Dittmer, director del Instituto de Virología de la Clínica de la Universidad de Essen, la respuesta de anticuerpos contra los virus suele provocarse rápidamente. La cantidad de anticuerpos primero aumenta bruscamente, alcanza un pico, luego vuelve a caer y luego se estabiliza a un nivel que por lo general todavía puede brindar protección contra una nueva infección, explica el experto.
Además, todavía no está claro qué cantidad de anticuerpos sería suficiente para prevenir la reinfección. A pesar de la presencia de anticuerpos, si la cantidad es demasiado baja, podría ocurrir otra enfermedad. Pero también debe investigarse si realmente puede volver a contraer Covid-19, si no se detectan anticuerpos en la sangre o solo unos pocos anticuerpos. Hasta el momento, no se ha probado de manera confiable ningún caso en el que una persona que ya había pasado por Covid-19 se enfermara nuevamente.

Recordatorio del sistema inmunológico: importante para combatir los patógenos

Porque las células T también podrían jugar un papel en la "memoria" del sistema inmunológico de los patógenos conocidos.
Y otro aspecto es importante: el SARS-CoV-2 pertenece a la gran clase de coronavirus. Estos han existido durante mucho tiempo y a menudo causan resfriados. Por lo tanto, en algunos estudios se investigó si las personas que ya habían tenido infecciones por otros coronavirus están mejor protegidas contra el virus pandémico. Hasta ahora, hay mucha evidencia de que los anticuerpos que se formaron contra los coronavirus "inofensivos" también pueden tener un efecto de apoyo en la defensa contra el SARS-CoV-2. Esto también se conoce como reacción cruzada.

Todavía se necesita tiempo y estudios para aclarar todas estas preguntas, porque incluso las primeras personas infectadas solo contrajeron Covdi-19 hace siete meses. Hasta ahora no ha habido ninguna evidencia confiable de enfermedades secundarias. En Alemania, el Instituto Robert Koch coordina la investigación a nivel nacional sobre este complejo tema en "estudios de anticuerpos" a gran escala.