Leucemia: terapia prometedora

Punto brillante de leucemia: los nuevos medicamentos han mejorado enormemente la terapia, especialmente para la leucemia mieloide crónica (LMC). Muchos pacientes responden bien y tienen una esperanza de vida casi normal.

Sangrado nasal repentino: además de la fatiga, la fiebre y la pérdida de peso, el sangrado puede ser un indicio de leucemia.

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Las tabletas son un seguro de vida de Nicole R. Combaten con éxito las células cancerosas que su médula ósea produce constantemente. La cantidad de células inmunitarias malignas en su sangre ya se ha reducido significativamente. Hace un año, los médicos le diagnosticaron leucemia mieloide crónica (LMC). En Alemania, cada año se diagnostica a unas 1.100 personas. "Casi todo el mundo habría muerto hace dos décadas", dice Nicole.

Cambio en la terapia contra la leucemia

En ese momento ya existía un éxito terapéutico con el fármaco Interferon Alpha. También fueron posibles las curaciones mediante el trasplante de células madre. Sin embargo, solo unos pocos pacientes lograron vencer la CML o mantenerla bajo control. Ahora es la forma de leucemia más tratable. Incluso en comparación con otros cánceres, casi no existe ningún tratamiento farmacológico que sea igualmente eficaz.

Crisis con final feliz: Hace un año, Nicole R. estaba al borde de un agravamiento amenazante de su leucemia. Mientras tanto, una droga ha reducido la cantidad de células malignas en su sangre a un nivel muy bajo. Su esposo y sus dos hijos la ayudaron en los momentos difíciles.

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El cambio se produjo en 2001 con la aprobación del ingrediente activo imatinib. Hoy lo sabemos: la mayoría de los afectados responden bien y tienen una esperanza de vida casi normal. Este fue el resultado de un análisis internacional en el New England Journal of Medicine. Entre los pacientes con un resultado terapéutico óptimo, ni uno solo había muerto de leucemia en los once años de seguimiento.

Hoy en día, los especialistas se esfuerzan por obtener un resultado óptimo con la mayor cantidad posible de pacientes con CML. Hay un total de cinco sustancias con el mismo principio de acción: inhiben una proteína que causa cáncer. Se dice que su valor se redujo a una milésima parte del nivel inicial después de un año de terapia. "Si se logra este objetivo, las posibilidades son las mejores", dice la profesora Susanne Saußele, directora de la Clínica de Hematología y Oncología del Centro Médico de la Universidad de Mannheim.

Enfermedad progresiva

La leucemia crónica no es fácil de sentir, cobra vida lentamente y causa síntomas para los que también se pueden considerar causas inofensivas (ver recuadro). Pero en algún momento ya no se pueden ignorar las señales.

Julia J., por ejemplo, tenía hemorragias nasales constantemente y se sentía físicamente agotada. "Podría haber tirado mi bicicleta a la esquina", recuerda la economista empresarial, que no quiere publicar su apellido completo. Hace siete años, un hematólogo le diagnosticó leucemia mieloide crónica en etapa temprana.

Nicole R., por otro lado, ya estaba en camino a una llamada crisis explosiva que amenazaba su vida. Durante este proceso, la médula ósea arrastra cantidades masivas de células inmunitarias inmaduras a la sangre. La madre de dos tuvo resfriados durante diez semanas, además de dolor de huesos y sudores nocturnos. "Pensé que estaba pasando por la menopausia y me compré un té de mujer".

Los principales sintomas

La leucemia puede causar síntomas que también ocurren con muchas otras enfermedades. Un médico debe aclarar las causas.

  • Palidez de la piel
  • Fiebre, infecciones persistentes
  • Sangrado
  • Dificultad para respirar, agotamiento
  • Mareos, sudores nocturnos
  • Dolor de huesos
  • Pérdida de apetito
  • Pérdida de peso

Una noche no pudo aguantar más y su esposo la llevó al hospital más cercano. Después de un análisis de sangre, fue trasladada de inmediato al Hospital Universitario de Mannheim. Allí le diagnosticaron leucemia mieloide crónica. "Está bien, ahora sé lo que tengo y consigo ayuda", fueron los primeros pensamientos de Nicole.

Tome la medicación correctamente

Le dieron sangre y oxígeno. Permaneció en el hospital durante dos semanas y media y allí comenzó a tomar un inhibidor. Desde entonces, ha tenido cuidado de cumplir con las pautas de ingesta. Ella lo sabe: esto es importante para que la medicación funcione de manera óptima.

"Ya tres comprimidos olvidados en tres meses empeoran la respuesta al imatinib", explica el especialista Saußele. Muchos pacientes todavía no son tan estrictos en cuanto a la adherencia a la terapia. El primer análisis importante del ingrediente activo imatinib en 2006 mostró que solo la mitad de los pacientes tomaron los comprimidos correctamente al inicio de la terapia. Después de 14 meses, solo una cuarta parte se apegó a la medicación prescrita.

Un estudio en 63 países arrojó resultados similares hace dos años, para todos los inhibidores. El análisis también nombra lo que mejora la situación: una explicación médica detallada, por ejemplo, y un buen manejo de los efectos secundarios.

Porque los cinco inhibidores contra la CML tienen muchos efectos indeseables. Los más comunes incluyen fatiga crónica, diarrea, vómitos, sarpullido y dolor de cabeza.

La mejor mezcla de principios activos

"Es importante hacer algo al respecto en una etapa temprana. Los pacientes deben discutir esto con su hematólogo", recomienda el profesor Carsten Müller-Tidow, director médico de la Clínica Médica de Hematología, Oncología y Reumatología del Hospital Universitario de Heidelberg. El médico puede recetar un inhibidor diferente, ajustar la dosis y, si es necesario, recetar medicamentos para contrarrestar los efectos secundarios.

Müller-Tidow: "Trabajamos en estrecha colaboración con nuestros farmacéuticos en la clínica cuando tomamos decisiones sobre la terapia". Con su experiencia farmacológica, pueden ayudar a encontrar la mejor combinación de ingredientes activos para el individuo.

Viviendo con cáncer

En su vida cotidiana, Nicole R. está particularmente preocupada por el cansancio: "Ocurre de repente, y de una manera que nunca antes la había conocido". En un trabajo como este, abre la ventana de lágrimas, en casa se acuesta un momento. Ella también se marea de vez en cuando. Cuando la atrapó por primera vez, estaba conduciendo por el carril rápido de la autopista. "¿Cómo vuelvo aquí?", Pensó y se detuvo en el hombro.

Profesora Susanne Saußele, Centro Médico de la Universidad de Mannheim. Aquí habla sobre sus valores sanguíneos actuales con su paciente Nicole R.

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Hoy lo sabe: los ataques de vértigo solo duran brevemente y apenas interfieren con ellos. Sin embargo, la carpintera y oficinista capacitada cambió de trabajo después de este evento. Ahora puede caminar hasta su lugar de trabajo. Y ha reducido su carga de trabajo. "Por supuesto que tengo pérdidas financieras como resultado, pero también menos presión que antes".

Julia J., por otro lado, nunca ha retrocedido profesionalmente desde que le diagnosticaron leucemia mieloide crónica. De lo contrario. El empleado administrativo continuó calificándose como economista de negocios en el curso vespertino y pasó un tiempo de vacaciones para aprobar el examen final.

"Siempre me he visto a mí mismo como una persona plenamente operativa". Pero también conoce fases difíciles. Como ocurre con muchos pacientes con leucemia, los efectos secundarios fueron más graves al comienzo de la terapia. "La droga actuó como un laxante, tenía dolor de cabeza y apenas podía moverme". Pero después de unas semanas se sintió mejor.

Nuevas células sanguíneas

La terapia con células madre tiene posibilidades de cura. Las células enfermas de la médula ósea son reemplazadas por células formadoras de sangre sanas de un donante.

"Ha habido mejoras significativas en los últimos años", dice el profesor Carsten Müller-Tidow del Hospital Universitario de Heidelberg. Ahora se puede encontrar un donante para casi todos los pacientes, y las complicaciones como las infecciones están mejor bajo control.

Aún pueden surgir problemas. Por tanto, la terapia no es una opción para todos los afectados.

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Cada cáncer de sangre es diferente

Los expertos dividen la leucemia en muchas sub-formas, dependiendo de las células involucradas, su grado de madurez y cambios genéticos. Esto es importante para encontrar la mejor terapia en cada caso. La enfermedad se divide aproximadamente en formas agudas y crónicas (vea la imagen de arriba).

Formas crónicas

El cáncer se desarrolla lentamente e inicialmente no causa síntomas o solo los inespecíficos.

La leucemia mieloide crónica casi siempre es causada por un cambio genético específico. Los inhibidores dirigidos mantienen la enfermedad permanentemente bajo control en más del 95 por ciento de los pacientes.

La leucemia linfocítica crónica es la forma más común, con 6.200 enfermedades anuales, y afecta principalmente a los ancianos. Los nuevos fármacos dirigidos han mejorado las posibilidades de tratamiento para algunos pacientes.

Formas agudas

Las células sanguíneas inmaduras se multiplican inmediatamente en masa. Sin tratamiento, los afectados morirían en poco tiempo.

La leucemia mieloide aguda se divide en numerosos subtipos. La terapia con medicamentos se basa en esto. En los últimos dos años, se han agregado tres ingredientes activos específicos. Mejoran las posibilidades de tratamiento para algunos de los aproximadamente 4.000 pacientes que enferman en Alemania cada año.

La leucemia linfoblástica aguda afecta a alrededor de 500 niños (en su mayoría muy pequeños) y aproximadamente a la misma cantidad de adultos cada año. Se tratan con medicamentos y radiación. Si estas medidas no funcionan, recientemente se ha cuestionado un nuevo tipo de terapia con células inmunes modificadas genéticamente (CAR-T) como una opción adicional.

Atrévase a intentar detenerlo: después de más de cinco años de terapia, Julia J. ya no toma medicamentos contra el cáncer. Está convencida de que no recaerá. La enfermedad le enseñó a tomar la vida con más tranquilidad y a cuidarse más

© W & B / Silke Weinsheimer

Julia J. no ha estado tomando ningún medicamento contra el cáncer durante un año, en consulta con su hematólogo. Cumple los criterios para un intento de retirada. De acuerdo con las pautas actuales, los pacientes deberían haber tenido al menos cinco años de terapia a sus espaldas. Y los valores de la proteína BCR-ABL deben estar por debajo de una diezmilésima parte del nivel inicial durante al menos dos años.

Pronósticos optimistas

El especialista Saußele estima que alrededor de cada segundo paciente con CML puede intentar una abstinencia. Actualmente se está investigando en estudios qué tan grande es la tasa de éxito y qué aumenta.

Todavía no está claro si la enfermedad realmente se puede curar con medicamentos, por lo que los afectados no sufren una recaída mucho después del final de la terapia. Aún así, la CML es un excelente ejemplo de lo que los medicamentos dirigidos pueden lograr mejor.

En la LMC, casi siempre solo un gen cambia patológicamente; esto es beneficioso para las terapias y las distingue de otros cánceres. Aunque existen mutaciones adicionales en algunos pacientes con leucemia mieloide crónica, al menos uno de los cinco medicamentos casi siempre funciona, incluso a largo plazo. "La proporción de pacientes que entran en una crisis blástica en algún momento es menos del cinco por ciento", dice Saußele. Cuando eso sucede, es principalmente en los primeros dos años de terapia.

Relajada: Julia J. en su café favorito

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No mas amenaza

En la mayoría de los cánceres, las mutaciones en las células malignas son más numerosas y también varían más de un paciente a otro. Esto también se aplica a muchas formas de leucemia (ver más abajo). Pero también hay avances positivos aquí, a través de ingredientes activos específicos, inmunoterapias novedosas y avances en el trasplante de células madre sanguíneas.

Quizás en algún momento más pacientes puedan hacer frente a su leucemia y vivir como Julia J.: "No veo la enfermedad como una amenaza". Tendrá que volver pronto al médico para que le hagan análisis de sangre. "Asumo que todo está bien."

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