Radiología: en la imagen

Hace 125 años Wilhelm Conrad Röntgen descubrió los rayos que llevan su nombre y, por lo tanto, enriqueció la medicina. ¿Qué sucedió entonces y cómo los médicos hoy en día toman fotografías del interior de sus pacientes?

Si Wilhelm-Conrad Röntgen hubiera mantenido el orden, la medicina de hoy podría ser diferente. Pero el 8 de noviembre de 1895, había un frasco de cianur de platino y bario en el laboratorio del físico. "Como muchos colegas, Roentgen experimentó con haces de electrones en ese momento", dice el profesor Dietbert Hahn, radiólogo y presidente del Patronato de Roentgen en el Roentgen Memorial en Würzburg. "De repente se dio cuenta de que el vial que estaba cerca del tubo brillaba en la oscuridad. Puso una caja de cartón sobre el tubo, pero el cianuro de bario y platino seguía brillando".

Roentgen probó un libro grueso y finalmente una caja de madera, pero nada de eso pudo cambiar la fluorescencia. ¿Qué tipo de rayos eran los que penetraban todo? Para investigarlos, el físico se retiró a su laboratorio durante las siguientes seis semanas y descubrió cosas asombrosas: los rayos tampoco se detenían en el cuerpo humano.

La esposa de Röntgen como primer sujeto de prueba

Con este conocimiento, Röntgen pudo hacer lo que nadie había hecho antes: tomar fotografías del interior de una persona viva. "Su esposa Bertha le traía comida todos los días desde el apartamento oficial en el piso superior. Entonces sucedió que ella se convirtió en el tema de sus experimentos y le quitaron la primera radiografía del mundo", informa el radiólogo Hahn.

Cuatro días después de Navidad, Röntgen publicó un ensayo sobre su descubrimiento. "A partir de entonces, el método dio la vuelta al mundo", dice Hahn. "Röntgen quería que su descubrimiento estuviera disponible para todos, por lo que decidió no patentarlo". Se dice que el físico, que recibió el Premio Nobel en 1901, dijo entonces: "Realmente no puedo imaginar que los rayos sean útiles para la medicina". Si hubiera sabido lo equivocado que estaba.

Los métodos utilizados hoy en día en imágenes radiológicas son:

1. Radiografía

"Hasta el día de hoy, hacemos rayos X como los rayos X", dice el radiólogo Prof. Dr. Dietbert Hahn, "pero con una dosis de radiación mucho más baja". En 1901 se tardaba hasta siete minutos en tomar una radiografía de los pulmones; hoy funciona en fracciones de segundo. En promedio, a todos los alemanes se les hace una radiografía 1,7 veces al año. Cuanto más denso es el tejido del cuerpo, más claro aparece en la imagen de rayos X. Los huesos se visualizan mejor, por lo que los médicos originalmente tomaron radiografías principalmente cuando se sospechaba una fractura. Si bien era incluso común hasta la década de 1960 tomar rayos X de los pies de los niños en las zapaterías para determinar la talla correcta de calzado, el peligro de la radiación es bien conocido hoy en día: ya nadie toma radiografías innecesarias.

2. Tomografía computarizada (TC)

En la TC, una computadora crea representaciones tridimensionales ensamblando las imágenes de una máquina de rayos X giratoria. La primera tomografía computarizada de la cabeza tuvo lugar en 1972. Los radiólogos utilizan la TC para examinar todas las partes del cuerpo con diferentes enfermedades: por ejemplo, el cráneo si se sospecha un derrame cerebral, los pulmones si se sospecha de cáncer de pulmón o todo el cuerpo de las víctimas de accidentes o pacientes con cáncer, dice el profesor. Heinz-Peter Schlemmer, jefe del departamento de radiología del Centro Alemán de Investigación del Cáncer. Los beneficios médicos justifican la mayor exposición a la radiación, que es aproximadamente diez veces mayor que con los rayos X. El número de exámenes de TC en Alemania aumentó en un 45 por ciento entre 2007 y 2016.

3. Imágenes por resonancia magnética (IRM)

La resonancia magnética, desarrollada a principios de la década de 1980, se basa en fuertes campos magnéticos y ondas de radio electromagnéticas. "De todos los procedimientos de imágenes, proporciona el mayor contraste de tejidos blandos", dice el Prof. Dr. Heinz-Peter Schlemmer del Centro Alemán de Investigación del Cáncer. "Podemos usarlo para examinar todos los órganos y el sistema musculoesquelético, es decir, músculos y articulaciones". La mayor ventaja de una resonancia magnética: el paciente no está expuesto a ninguna radiación. Alrededor de 11 millones de exámenes de resonancia magnética se realizan en Alemania cada año.

4. Ultrasonido

Con mucho, los exámenes de ultrasonido más comunes se llevan a cabo en los que las ondas sonoras penetran en el cuerpo. "El método se ha utilizado desde principios de la década de 1970", dice el radiólogo profesor Dietbert Hahn. Los exámenes de ultrasonido también los realizan médicos que no son radiólogos, explica Heinz-Peter Schlemmer de Heidelberg: "Los ginecólogos, urólogos, cirujanos, ortopedistas e internistas utilizan el método en su rutina diaria". La ecografía no es ni dolorosa ni peligrosa para los pacientes. No hay efectos secundarios.

5. Gammagrafía

La gammagrafía desarrollada en 1956 es un examen de medicina nuclear con el que se puede representar gráficamente la actividad metabólica. Los médicos utilizan el procedimiento, por ejemplo, en el caso de enfermedades tumorales o si examinan la glándula tiroides si hay una sospecha de hiperfunción. Primero inyectan al paciente con un agente radioactivo débil. Esta se acumula en el tejido, se desintegra y libera radiación que se puede registrar con una cámara especial. La exposición a la radiación es menor con la gammagrafía que con la TC, pero ligeramente mayor que con la radiografía. Según la Oficina Federal de Protección Radiológica, cada año se realizan 2,5 millones de exámenes de medicina nuclear.