Cáncer de tiroides: ¿cuándo esperar?

Debido a la mejora constante de los procedimientos de examen, el cáncer de la glándula tiroides se diagnostica con una frecuencia cada vez mayor. Sin embargo, la cirugía a menudo no es necesaria.

Examen de ultrasonido de la glándula tiroides: los dispositivos modernos también ven cambios mínimos

© Mauricio / Alamy / Dmytro Zinkevych

Si observa las figuras y los gráficos, los expertos ingleses e italianos de la revista especializada Revista de Medicina de Nueva Inglaterra presentado, quien sacará una conclusión clara: el cáncer de tiroides está aumentando en todo el mundo, de manera espectacular. Un cuadro similar surge en Alemania (ver gráfico).

Pero los autores señalan una inconsistencia en sus datos: aunque la enfermedad ocurre con más frecuencia, el número de muertes sigue siendo consistentemente bajo. La explicación de los expertos: se están utilizando dispositivos de ultrasonido y otros métodos cada vez mejores para buscar cambios en la glándula tiroides, y quienes busquen encontrarán.

Sobrediagnóstico: ¿una necesidad?

Los expertos hablan de sobrediagnóstico cuando se descubren tumores que en realidad no causaron ningún problema durante toda su vida y ciertamente no habrían llevado a la muerte. El sobrediagnóstico suele ir seguido de un sobretratamiento, una operación innecesaria con todos los riesgos y temores asociados.

El cáncer de tiroides se diagnostica cada vez con más frecuencia. Pero menos pacientes mueren por eso

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El desarrollo en Corea del Sur es particularmente sorprendente. Muchos médicos ofrecen exámenes de tiroides como parte de un programa de detección temprana desde 1999. Como resultado, el cáncer de tiroides se convirtió en el cáncer más común. Sin embargo, la tasa de mortalidad no cambió.

El creciente número de enfermedades se debe principalmente a los denominados carcinomas papilares. En la mayoría de los casos, se comportan de forma benigna, la mayoría crece lentamente o no crece en absoluto. Las metástasis ocurren, en todo caso, predominantemente en los ganglios linfáticos vecinos, donde pueden extirparse quirúrgicamente. Pero una vez que se usa la palabra cáncer, los pacientes sin metástasis también quieren ser operados.

¿Esperar y comprobar en lugar de operar de inmediato?

Esperar y comprobar suele ser la mejor estrategia. Los médicos japoneses compararon las dos cosas en más de 2000 pacientes: cirugía inmediata y monitoreo activo de tumores pequeños. En diez años, el tumor se agrandó más de tres milímetros en solo el ocho por ciento de los pacientes no operados. Se encontraron metástasis en los ganglios linfáticos en un 3,8 por ciento. Pero todos ellos pudieron operarse con éxito. El número de muertes en ambos grupos: cero.

Sin embargo, alrededor de 700 personas mueren cada año en Alemania por cáncer de tiroides, en su mayoría por otras formas. ¿Cómo se pueden evitar estos destinos sin tener que soportar operaciones innecesarias?

El motivo principal de una intervención son las glándulas tiroides agrandadas en las que se han formado bultos. Estos bocios son particularmente comunes en la República Federal de Alemania, debido a la deficiencia de yodo a largo plazo. Aproximadamente uno de cada tres alemanes tiene uno o más nodos.

Los nódulos se pueden caracterizar con más detalle utilizando un método de diagnóstico especial, la gammagrafía. Una sustancia radiactiva similar al yodo se acumula en la glándula tiroides. Esto ocurre especialmente en nudos calientes. El término no tiene nada que ver con la temperatura, pero significa ganglios hiperactivos. Los más sospechosos de cáncer son solo bultos fríos que no producen hormonas.

Qué hacer en caso de sospecha

El especialista emérito en medicina nuclear, el profesor Andreas Bockisch, recomienda, sin embargo, "no examinar los nudos por punción o incluso eliminarlos quirúrgicamente si son menores de un centímetro y sin sospechas concretas". Y si son más grandes, solo bajo determinadas condiciones. Por ejemplo, si la ecografía muestra signos sospechosos o si un examen de seguimiento muestra que el bulto está creciendo.

La profesora Petra-Maria Schumm-Draeger es la directora médica del Centro de Medicina Interna / Fünf Höfe en Múnich.

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Para el internista Schumm-Draeger, también es crucial si un bulto no ha cambiado durante mucho tiempo o ha aumentado significativamente de tamaño. "Diagnosticar y tratar hallazgos tan pequeños como un milímetro es completamente exagerado". Pincharía a una mujer joven con un solo nudo más grande. De lo contrario, un seguimiento es suficiente. En caso de duda, también determinaría el nivel en sangre de la hormona calcitonina, lo que podría indicar un cáncer muy maligno.

A veces, se puede considerar una intervención independientemente de dichos criterios. Por ejemplo, si alguien ya ha sido irradiado en el área del cuello o si existe un riesgo familiar de cáncer de tiroides. Ocasionalmente, también se requiere una operación bajo sospecha: en una etapa preliminar del segundo tumor de tiroides más común, la biopsia a menudo no muestra claramente si sigue siendo benigno o maligno.

Evita complicaciones

Cualquiera que se someta a una operación debe acudir a un centro con médicos experimentados. Las complicaciones graves, como una lesión en las glándulas paratiroides o el nervio de las cuerdas vocales, que pueden provocar una ronquera permanente, solo ocurren en el 1,5 por ciento de los procedimientos. Esto se muestra con datos de la compañía de seguros de salud AOK. En otras clínicas, la tasa es casi el doble.

La discusión internacional sobre diagnósticos y terapias innecesarias ha hecho que muchos cirujanos alemanes reconsideren su enfoque. En 2007, le extirparon todo o parte de la tiroides a casi 100.000 pacientes. Diez años después, operaron poco menos de 70.000 veces.